15 constellations que tout homme devrait connaître (et comment les trouver)

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«En silence, un par un, dans les prairies infinies du ciel,
Ont fleuri les belles étoiles, les myosotis des anges.
- Henry Wadsworth Longfellow, Évangeline: une histoire d'Acadie


J'étais récemment en voyage de camping dans les montagnes du Colorado, et l'un des points forts était de pouvoir m'étendre sur une table de pique-nique et d'essayer de trouver des constellations sans les lumières intrusives de ma maison à Denver. Bien que je puisse facilement choisir quelques-unes des constellations les plus connues, j'ai été déçu de ne pas pouvoir en indiquer plus et de ne pas pouvoir me souvenir d'un sacré truc de l'école primaire sur les mythes derrière les étoiles.

Mes anciens ancêtres connaissaient le ciel nocturne comme le dos de leur main. Les constellations les orientaient dans un sens littéral - en tant qu'outils de navigation vitaux - mais aussi dans un sens spirituel, servant de rappels éclatants de leurs mythologies et de leur place dans l'univers. Encore aujourd'hui, connaître les constellations peut être à la fois source de connaissances satisfaisantes et de respect humble.


Donc dans cet article, je vais vous donner un cours intensif sur la mythologie grecque des constellations les plus importantes, ainsi que quelques conseils pour les trouver et les identifier. J'utilise la mythologie grecque car c'est Ptolémée au IIe siècle qui a identifié et répertorié 48 constellations. C'était le premier récit écrit et scientifique des constellations, et bien que ses notes ne couvrent que le ciel qu'il pouvait voir, il a été utilisé pendant des siècles comme référence pour l'astronomie. Il convient de noter que de nombreuses constellations répertoriées ont également des mythologies babylonienne, égyptienne, romaine, etc. Ce qui est intéressant, c’est que si les personnages spécifiques des histoires peuvent changer, les contours et les formes approximatifs des constellations sont restés assez similaires.

L'Union astronomique internationale répertorie 88 constellations - une liste qui est utilisée depuis 1922 et englobe tout le ciel nocturne du monde entier. J'ai choisi les 15 ci-dessous en fonction d'une combinaison de taille, de visibilité, d'importance des étoiles en leur sein, de facilité de reconnaissance et de place dans le folklore à travers l'histoire.


Comment trouver des constellations dans le ciel nocturne

Capture d

Voici à quoi ressemble une carte d'étoiles (c'est de Starmap). Vous l'orientez comme une carte, puis levez les yeux pour trouver ces constellations!



L'utilisation d'une carte des étoiles sera votre meilleur choix pour vous aider à trouver où chercher les constellations, en fonction de votre emplacement et de la période de l'année. Cela dépend de l’endroit où vous vivez et des saisons, alors utilisez quelque chose comme AstroViewer qui vous permet de saisir votre position et vous donne une carte des étoiles personnalisée. Un autre bon est Starmap, qui dispose également d'une application iOS, et vous pouvez les télécharger au format PDF et les imprimer afin que vous puissiez emporter les cartes à l'extérieur avec vous. Quelque chose comme Google Sky peut également vous aider à vous entraîner à identifier les formes des constellations.


À part une carte des étoiles, tout ce dont vous avez besoin est un ciel sombre (aussi loin que possible des villes) et, pour une aide visuelle supplémentaire, une paire de jumelles ou un télescope. À l'œil nu, vous verrez des contours de base, mais avec des jumelles ou un télescope, vous verrez des étoiles plus pâles et d'autres caractéristiques telles que des nébuleuses et des amas d'étoiles. Lorsque vous êtes en train d’observer, vous souhaiterez généralement vous orienter vers l’étoile du nord (les instructions pour trouver l’étoile du nord se trouvent au bas de l’article).

Alors que ci-dessous, je note un mois «le mieux vu» pour chaque constellation, beaucoup sont visibles pendant au moins 6 mois de l'année - mais pas aussi vivement. Les constellations ci-dessous sont les plus célèbres et les plus visibles à l'œil nu dans l'hémisphère nord.


1. Verseau

Vieil homme avec bâton et grand récipient représentant différentes étoiles de naissance.

Ce dessin, ainsi que ceux ci-dessous, sont tirés de l’ensemble de dessins de Sidney Hall appelé Urania’s Mirror. Publié en 1824, l'ensemble contient 32 cartes de carte stellaire représentant 79 constellations, dont beaucoup ne sont plus reconnues ou sont considérées comme des sous-constellations. Les illustrations sont basées sur ce qui est visible depuis la Grande-Bretagne, ce qui les rend assez similaires à ce que vous verriez aux États-Unis.

Latin pour 'porteur d'eau' ou 'porte-gobelet'
Meilleure vue en: octobre


Bien que l'une des constellations nommées les plus grandes, les plus célèbres et les plus anciennes, le Verseau est faible et souvent difficile à trouver / voir. Dans la mythologie grecque, le Verseau représentait Ganymède, un très beau jeune homme. Zeus a reconnu la beauté du garçon et a invité Ganymède au mont. Olympe pour être l'échanson des dieux. Pour son service, il a obtenu une jeunesse éternelle, ainsi qu'une place dans le ciel nocturne.

Représentation du Verseau sur le ciel.


Malgré sa position proéminente et sa grande taille, vous pouvez voir qu'Aquarius n'a pas vraiment de caractéristiques déterminantes, ni ne contient d'étoiles brillantes. La ligne en saillie à droite est le bras droit du Verseau, la grande forme vers le bas étant une combinaison de l'eau qui coule du vase et de sa jambe droite. Bien que ce ne soit pas la constellation entière, ce qui est dessiné ci-dessus est ce que vous êtes le plus susceptible de voir dans le ciel nocturne. Vous ne verrez pas celui-ci dans la ville; vous aurez besoin d'un ciel sombre pour trouver l'échanson.

2. Aigle

le vieil Aquila avec Delphinus et Sagittaire affiché.

Delphinus, à gauche, est toujours une constellation reconnue, mais assez petite et faible. Sagitta, l'arc et la flèche, est considérée comme une ancienne constellation.

Latin pour «aigle»
Meilleure vue en: fin d'été, septembre

Aquila était l'aigle qui, dans la mythologie grecque, portait en fait Ganymède (Verseau) jusqu'au mont. Olympe. L'aigle était également le porte-foudre pour Zeus.

Représentation d

Cette constellation se trouve dans la bande de la Voie Lactée, et son étoile la plus importante est Altair, qui est en fait l'une des étoiles à l'œil nu les plus proches de la Terre. La partie supérieure d'Aquila forme un «V» inversé peu profond, avec Altair près de la pointe. Cela représente la tête et les ailes de l'aigle. Une ligne descend alors d'Altair, qui forme le corps de l'aigle.

Regardez vers le ciel du sud à la fin de l'été, près de la bande de la Voie lactée, pour Aquila.

3. Bélier

Chèvre et abeille volante représentant les signes du zodiaque.

Musca Borealis, l'abeille, est une constellation abandonnée.

Latin pour «bélier»
Meilleure vue en: décembre

Alors que de nombreuses constellations ont traversé diverses itérations d'histoires mythologiques, le Bélier a toujours été le bélier. Cette constellation est l'une des 12 constellations qui forment le zodiaque - les constellations qui chevauchent la trajectoire du soleil à travers le ciel (connues en termes scientifiques sous le nom d'écliptique). Dans les temps anciens, cela donnait aux constellations du zodiaque une signification particulière.

Dans la mythologie grecque, le Bélier est le bélier dont la toison est devenue la Toison d'Or. La Toison d'or est un symbole de la royauté et de l'autorité, et joue un rôle important dans l'histoire de Jason et des Argonautes. Jason est envoyé pour trouver la toison afin de réclamer légitimement son trône en tant que roi, et avec l'aide de Médée (sa future épouse), trouve son prix. C’est l’une des histoires les plus anciennes de l’Antiquité, et elle était courante à l’époque d’Homère.

Représentation du Bélier sur le ciel.

Le Bélier est formé de seulement 4 (parfois 5) étoiles visibles, qui créent une ligne à partir de la tête du bélier (le point le plus bas de l'image ci-dessus) et le long du dos. Hamal est l'étoile la plus grande et la plus visible, et est classée comme un géant orange.

4. Canis Major

Chien, lapin et oiseau représentant les signes du zodiaque.

Lepus, le lièvre, bien que répertorié dans les 48 constellations originales de Ptolémée, ne représente aucun mythe grec. Bien qu'il ne figure pas dans cette liste, Lepus se trouve juste en dessous d'Orion.

Latin pour 'grand chien'
Meilleure vue en: février

Canis Major représente le célèbre chien grec Laelaps. Il y a quelques histoires d'origine, mais le thème commun est qu'il était si rapide qu'il a été élevé au ciel par Zeus. Laelaps est également considéré comme l'un des chiens de chasse d'Orion, traînant derrière lui dans le ciel nocturne à la poursuite de Taurus le taureau.

Représentation de Canis major sur le ciel.

Canis Major est remarquable car il contient l'étoile la plus brillante du ciel nocturne, Sirius. La tradition note que la première apparition de Canis Major dans le ciel de l'aube survient à la fin de l'été, inaugurant les jours canins de la saison. Dans le ciel nocturne, il ressemble presque à un bâton, avec Sirius à la tête et une autre étoile brillante, Adhara, à son extrémité arrière.

5. Cassiopée

Femme assise sur une chaise représentant le signe du zodiaque.
Pas de signification latine, c'est le nom d'une reine dans la mythologie grecque
Meilleure vue en: novembre

Cassiopée, dans la mythologie grecque, était une vaine reine qui se vantait souvent de sa beauté. Elle était la mère de la princesse Andromède, et contrairement à d'autres personnages placés dans le ciel en l'honneur, Cassiopée a été forcée de se rendre dans les royaumes célestes comme punition. Au fil de l’histoire, elle se vantait que sa beauté (ou celle de sa fille, selon l’histoire) était plus grande que celle des nymphes de la mer. C'était tout à fait une offense, et elle a été interdite dans le ciel pour que tout le monde puisse la regarder.

Représentation de Cassiopée sur le ciel.

Avec sa forme distinctive en «W» formée de cinq étoiles brillantes, Cassiopée est l'une des constellations les plus facilement reconnaissables dans le ciel nocturne à l'automne et au début de l'hiver. Et à cause de cela, la vaine reine est l'une des plus souvent mentionnées dans la culture pop et l'une des premières constellations que les jeunes enfants parviennent à reconnaître dans le ciel.

6. Cygnus (également connu sous le nom de Croix du Nord)

Renard, lézard, cygnes et harb représentant les signes du zodiaque.

Lacerta (le lézard) et Vulpecula (le renard) sont de faibles constellations près de Cygnus le cygne et Lyra. Les deux n’ont été classés comme constellations qu’au 17e siècle.

Grec latinisé pour «cygne»
Meilleure vue en: septembre

Plusieurs personnages prennent la forme du cygne dans la mythologie grecque. À un moment donné, Zeus s'est transformé en cygne pour séduire Leda, mère des Gémeaux et d'Helen de Troie. Une autre histoire dit qu'Orphée a été assassiné puis placé dans le ciel comme un cygne à côté de sa lyre (la constellation de la Lyre, également dans le dessin ci-dessus).

La constellation peut également avoir obtenu son nom du conte de Phaéton et Cycnus. Phaéton était le fils d’Hélios (le dieu du soleil), et a pris le char du soleil de son père pour une promenade un jour. Phaéton ne pouvait pas contrôler les rênes, cependant, et Zeus a dû abattre le char avec Phaéton dedans, le tuant. Le frère de Phaéton, Cycnus (maintenant orthographié Cygnus), a passé de nombreux jours à pleurer et à ramasser les os, ce qui a tellement touché les dieux qu’ils l’ont transformé en cygne et lui ont donné une place dans le ciel.

Représentation de Cygnus sur le ciel.

La Croix du Nord n'est en réalité qu'un astérisme (motif reconnaissable d'étoiles) dans Cygnus le cygne. Deneb, la queue du cygne (ou point haut de la croix), est l’une des étoiles les plus brillantes du ciel nocturne. Vous trouverez Cygnus dans la Voie lactée, c'est pourquoi vous verrez parfois la constellation appelée l'épine dorsale de la galaxie. Dans le ciel nocturne, l'oie regarde vers le bas avec ses ailes déployées parallèlement à l'horizon.

7. Gémeaux

Sœurs jumelles jouant Harb et tenant un arc avec une flèche représentant le signe du zodiaque.
Latin pour «jumeaux»
Meilleure vue en: février

Gemini représente les jumeaux Castor et Pollux. Alors que la mère des jumeaux était Leda, le père de Castor était le roi mortel de Sparte, tandis que le père de Pollux était le roi Zeus (Il a séduit Leda sous la forme d'un cygne, rappelez-vous? Ces histoires ont tendance à être toutes liées!). Lorsque Castor a été tué, l'immortel Pollux a supplié Zeus de donner l'immortalité à Castor, ce qu'il a fait en plaçant les frères dans le ciel nocturne pour toujours.

Représentation des Gémeaux sur le ciel.
Castor et Pollux sont également les noms des étoiles les plus brillantes de la constellation et représentent les têtes des jumeaux. Chaque étoile a alors une ligne formant son corps, donnant à la constellation une forme approximative de «U». Les jumeaux sont assis à côté d'Orion, ce qui les rend assez faciles à trouver en hiver.

8. Lion

Deux lions représentant les signes du zodiaque.

Leo Minor est une constellation reconnue, mais elle est si petite et si faible que Ptolémée ne l'a pas incluse dans sa liste d'origine. À ce jour, Leo Major est uniquement considéré comme «Leo».

Latin pour «lion»
Meilleure vue en: avril

Leo a été un grand lion dans le ciel nocturne dans presque toutes les traditions mythologiques. Dans la tradition grecque, Leo est le lion monstrueux qui a été tué par Hercule dans le cadre de ses douze travaux. Le lion ne pouvait pas être tué par des armes mortelles, car sa fourrure était imperméable aux attaques et ses griffes plus acérées que n'importe quelle épée humaine. Finalement, Hercule l'a retrouvé et a étranglé la grande bête, bien qu'il ait perdu un doigt dans le processus.

Représentation de Leo sur le ciel.

La grande «étoile» orange sous Leo est en fait la planète Jupiter.

Parce que Leo ressemble un peu à son homonyme, c'est la constellation la plus facile à trouver du zodiaque. Un point d'interrogation distinctif vers l'arrière forme la tête et la poitrine, puis se déplace vers la gauche pour former un triangle et l'arrière du lion. Regulus est l'étoile la plus brillante de Leo et se trouve en bas à droite de la constellation, représentant la jambe avant droite du lion.

9. Lyra

Renard, lézard, cygnes et harb représentant les signes du zodiaque.

Latin pour «lyre»
Meilleure vue en: août

Lyra est associée au mythe d'Orphée le grand musicien (vous vous souvenez de lui plus tôt?). Orphée a reçu la harpe d'Apollon, et il est dit que sa musique était plus belle que celle de n'importe quel mortel. Sa musique pouvait apaiser la colère et apporter de la joie aux cœurs fatigués. Errant dans la dépression après la mort de sa femme, il a été tué et sa lyre (harpe) a été jetée dans une rivière. Zeus a envoyé un aigle pour récupérer la lyre, et elle a ensuite été placée dans le ciel nocturne.

Représentation de Lyra sur le ciel.

Lyra forme en quelque sorte un carré déséquilibré avec une queue à son étoile la plus brillante, Vega, qui est l'une des étoiles les plus brillantes du ciel. Il est petit et presque directement au-dessus de la tête pendant les mois d'été, mais le Vega lumineux le rend assez facile à trouver.

10. Orion

Homme avec lion

La tête de lion tenue par Orion est également parfois visualisée comme un bouclier.

Nommé d'après Orion, le chasseur mythologique grec
Meilleure vue en: janvier

Orion est l'une des constellations les plus grandes et les plus reconnaissables. Il est visible dans le monde entier et a été mentionné par Homère, Virgile et même la Bible, ce qui en fait peut-être la constellation la plus célèbre.

Orion était un chasseur massif et surnaturellement doué qui était le fils de Poséidon. On a dit qu'il chassait régulièrement avec Artémis (déesse de la chasse) sur l'île de Crète, et qu'il était tué soit par son arc, soit par la piqûre du grand scorpion qui devint plus tard la constellation du Scorpion.

Représentation d
La ceinture de trois étoiles d'Orion est l'astérisme le plus facile à trouver, Rigel (en bas à droite) et Betelgeuse (en haut à gauche) étant les deux étoiles individuelles les plus brillantes. Les deux autres coins forment un quadrangle rugueux, avec sa tête et son arc aussi parfois visibles. Orion est également unique en ce sens que vous pouvez l'utiliser pour trouver une variété d'autres constellations dans le ciel d'hiver.

11. Le poisson Deux poissons représentant les signes du zodiaque.

Latin pour «poisson» (pluriel)
Meilleure vue en: novembre

Les deux poissons du ciel représentent Aphrodite et son fils Eros, qui se sont transformés en poissons et se sont attachés ensemble avec une corde afin d'échapper à Typhon, le monstre le plus grand et le plus vil de toute la mythologie grecque.

Représentation des Poissons sur le ciel.
Il est peu probable que vous trouviez des Poissons au milieu d’une ville, car aucune de ses étoiles ne vaut vraiment la peine d’être notée ou particulièrement brillante. Il forme un grand «V» avec le poisson droit formant un petit «O» à l'extrémité, et le poisson gauche formant un petit triangle à l'extrémité (l'image ci-dessus ne relie pas les points en haut à gauche pour en faire un Triangle).

12. Scorpius

Scorpion représentant le signe du zodiaque.

Scorpius est parfois également connu sous le nom de Scorpion.

Latin pour «scorpion»
Meilleure vue en: juillet

Il existe une variété de mythes associés au scorpion, presque tous impliquant Orion le chasseur. Orion s'est vanté une fois de pouvoir tuer tous les animaux de la terre. Il rencontra le scorpion et après un long et féroce combat, Orion fut vaincu. Ce fut une bataille si dure qu'elle attira l'attention de Zeus, et le scorpion fut élevé dans le ciel nocturne pour toute l'éternité.

Représentation du scorpion sur le ciel.
Avec de nombreuses étoiles brillantes, Scorpius est assez facile à trouver dans le ciel nocturne. Antarès, l'étoile la plus brillante de la constellation, serait le cœur du scorpion. Ce sera l'étoile la plus facile à localiser, mais elle est parfois confondue avec Mars à cause de sa coloration rouge-orange. À la droite du cœur se trouvent 3 à 5 étoiles qui forment la tête. À gauche, une longue ligne d'étoiles qui se courbe en un point d'interrogation latéral ou à l'envers.

13. Taureau

Taureau noir représentant les signes du zodiaque.
Latin pour «taureau»
Meilleure vue en: janvier

Le Taureau est un appareil grand et proéminent dans le ciel d'hiver. En tant que l'une des constellations les plus anciennes reconnues, elle possède des mythologies remontant au début de l'âge du bronze. Il existe plusieurs mythes grecs impliquant le Taureau. Deux d'entre eux incluent Zeus, qui s'est déguisé en taureau ou déguisé sa maîtresse en taureau dans de multiples escapades d'infidélité. Un autre mythe veut que le taureau soit le 7e travail d'Hercule après que la bête ait fait des ravages dans la campagne.

Représentation du taureau sur le ciel.
La constellation est assez facile à trouver car son astérisme le plus reconnaissable forme un «V» très proéminent, qui représente la tête et les cornes du taureau. L'étoile la plus brillante de la constellation est Aldebaran, qui forme l'œil droit du taureau. Cinq étoiles, assez proches l'une de l'autre à l'œil nu, forment un petit «V» presque parfait, le «V» s'étendant jusqu'à deux autres étoiles finales qui sont les pointes des cornes.

14. Ursa Major

Ours brun représentant le signe du zodiaque.
Latin pour «plus gros ours»
Meilleure vue en: avril

La Grande Ourse est populairement considérée comme une constellation elle-même, mais est en fait un astérisme au sein de la constellation d'Ursa Major. On dit que c'est le motif d'étoiles le plus universellement reconnu, en partie parce qu'il est toujours visible dans l'hémisphère nord. Il a une grande importance dans les mythologies de plusieurs cultures à travers le monde.

Le mythe grec d'Ursa Major raconte également l'histoire d'Ursa Minor (ci-dessous). Zeus a été séduit par une jeune nymphe nommée Callisto. Héra, la femme de Zeus, était jalouse et transforma Callisto en ours. Sous forme animale, Callisto a rencontré son fils Arcas. Étant l'homme qu'il était, il était enclin à tirer sur l'ours, mais Zeus ne laissait pas cela se produire, et a donc transformé Arcas en ours également, et a placé sa mère (Ursa Major) et son fils (Ursa Minor) de manière permanente dans le ciel de nuit.

Représentation d

Les sept étoiles du Big Dipper sont facilement reconnaissables et presque toujours visibles. Ils font partie du dos et de la queue du gros ours. Alors que le reste de l'ours prend définitivement la forme de son homonyme, il n'est pas souvent visible dans les zones légèrement polluées. Le Big Dipper est plus qu'une jolie forme; le bord extérieur de son «bol» vous mènera toujours à l'étoile du Nord, aidant à la navigation depuis des siècles. Tracez simplement une ligne avec les deux étoiles du bord extérieur de la Grande Ourse, étendez cette ligne vers le ciel, et à environ cinq fois la distance entre les deux étoiles avec lesquelles vous avez commencé, vous trouverez l’étoile du Nord.

15. Ursa Minor

Draco et petit ours représentant le signe du zodiaque.

Le petit ours est presque enveloppé par l'énorme Draco. Bien qu’elle soit encore une constellation moderne, la taille de Draco est éclipsée par l’importance d’Ursa Minor et de l’étoile du Nord.

Latin pour «petit ours»
Meilleure vue en: juin

Ursa Minor est célèbre pour contenir Polaris, l'étoile du Nord. Beaucoup de gens pensent à tort que l’étoile du Nord est directement au-dessus de leurs têtes, mais ce n’est vrai qu’au pôle Nord. Pour la plupart des habitants de l'hémisphère nord, il sera plongé dans le ciel nocturne.

Représentation d

Vous pouvez voir le Big Dipper assis bien en vue sous Ursa Minor. Cela donne également une excellente visualisation de la façon d'utiliser la Grande Ourse pour trouver l'étoile du Nord.

Ursa Minor est mieux connue sous le nom de Little Dipper. Il est visualisé comme un bébé ours, avec une queue inhabituellement longue. Il se distingue du Big Dipper non seulement par sa taille, mais par la courbure accentuée de la queue. Lorsque vous avez trouvé l'étoile du Nord au bout de la queue de l'ours à l'aide du Big Dipper, il est alors facile d'identifier le reste de la constellation.

Les images et contours du ciel nocturne proviennent de allthesky.com.