Un cowboy dans la jungle: Théodore Roosevelt et la rivière du doute

{h1}


'Seuls ceux qui sont aptes à vivre et qui n'ont pas peur de mourir.'

-Théodore Roosevelt


En quittant le port de New York, Theodore Roosevelt avait peu d'indications sur le voyage dans lequel il entreprenait, qu'il avait qualifié de 'des vacances agréables' avec 'juste ce qu'il faut d'aventure», Serait le test le plus difficile de son vie pénible. Sous le choc de sa récente défaite en tant que candidat du Parti progressiste aux élections présidentielles de 1912, Roosevelt avait besoin de s’échapper. Vers la fin de son dernier mandat en tant que président, Roosevelt avait été constamment invité par le vieil ami et explorateur en herbe, le père John Zahm, à le rejoindre dans une aventure fluviale en Amérique du Sud. À l'époque, Roosevelt avait transmis l'offre, notant qu'il était plus intéressé à partir en safari en Afrique, ce qu'il a fait immédiatement lorsqu'il a quitté ses fonctions. Maintenant, prêt à quitter temporairement la politique et à se lancer dans une autre aventure, il fit savoir au père Zahm que le voyage en Amérique du Sud était en cours et commença les préparatifs.

À l'origine, le père Zahm avait planifié un voyage sur une rivière bien explorée en Amazonie. Même si un tel voyage présentait toujours un danger inhérent, il n'y avait pas de risques majeurs impliqués, et une croisière d'agrément n'est tout simplement pas ce que le vieux Bull Moose avait à l'esprit. Lorsqu'un fonctionnaire du gouvernement a suggéré avec désinvolture de rechercher plutôt les inconnus Rivière du doute (Rivière du doute), T.R. a sauté sur l'occasion. Le changement de plans a été un choc pour les responsables brésiliens ainsi que pour le Musée américain d'histoire naturelle, qui parrainait l'expédition. Après tout, la mort d'un ancien chef d'État sur votre montre est généralement considérée comme une mauvaise presse. Avec l'incertitude quant aux dangers de l'expédition, il était immédiatement clair pour les hommes que la mort était une possibilité très réelle.


«On peut dire avec confiance… que dans toute l'Amérique du Sud, il n'y a pas de voyage plus difficile ou plus dangereux que de descendre [la rivière du doute].»



-Frank Chapman, conservateur du Musée américain d'histoire naturelle à l'époque.


Fidèle à son nom, la rivière du doute était un mystère complet, sa longueur et son cours ne figurant sur aucune carte. Il était susceptible de contenir non seulement la combinaison amazonienne habituelle de dangers et de maladies, mais aussi très certainement des tribus indiennes potentiellement hostiles. Ce n'était certainement pas la façon dont la plupart des anciens présidents choisiraient de passer leur retraite, mais là encore, T.R. ne ressemblait pas beaucoup à la plupart des anciens présidents. Avant le début de l'expédition, le chef du Musée américain d'histoire naturelle, Henry Osborn, a écrit plusieurs fois à Roosevelt pour le supplier d'abandonner ses nouveaux plans périlleux et de revenir à l'ancien itinéraire. Roosevelt, dans une lettre à Frank Chapman, a répondu à la demande d’Osborn:

«Dites à Osborn que j'ai déjà vécu et apprécié autant de vie que les neuf autres hommes que je connais; J'ai eu toute ma part, et s'il me fallait laisser mes os en Amérique du Sud, je suis tout à fait prêt à le faire.


Dans l'inconnu

Il est vite devenu clair que le père Zahm inexpérimenté n'était pas capable d'organiser cette nouvelle expédition et un nouveau guide a été recherché. Le gouvernement brésilien a fourni à Roosevelt le guide peut-être le plus compétent de toute l'Amérique du Sud, le colonel Cândido Rondon. Rondon était un officier militaire bien connu et très respecté qui menait depuis des années un effort pour installer des fils télégraphiques à travers l'Amazonie. Il était largement admis qu'aucun homme ne connaissait mieux l'Amazonie et ses dangers, y compris ceux présentés par les tribus indigènes, que Cândido Rondon.

Une fois les derniers préparatifs terminés, l'expédition partit dans la nature sauvage de l'Amazonie. Il leur faudrait au moins deux mois pour atteindre le cours supérieur de la rivière, voyageant d'abord en bateau à vapeur sur le fleuve Paraguay dans les hauts plateaux brésiliens jusqu'à une petite ville frontalière, à quel point ils passeraient du bateau à vapeur aux mulets. À partir de là, chaque pas qu'ils ont fait a élargi le fossé entre les explorateurs et la civilisation qu'ils laissaient derrière eux. Partant à dos de mule, l'équipe devrait parcourir plus de 400 miles de nature sauvage avant d'atteindre le Rivière du doute, et alors seulement l'expédition commencerait vraiment.


Au moment où les hommes atteignirent la rivière du doute, il était clair pour Roosevelt et Rondon que plusieurs des hommes étaient mal préparés pour l'excursion. Pire encore, il était de plus en plus évident qu'ils étaient mal approvisionnés pour le voyage qu'ils s'apprêtaient à entreprendre. Les dirigeants ont pris la décision de diviser l'équipe. Plusieurs membres de l'équipe, au lieu de descendre la rivière inconnue du doute, partirent plutôt pour le Rivière Aripuanã, que le colonel Rondon croyait rejoindre la rivière du doute vers son extrémité. Bien que cette séparation signifiait diviser les approvisionnements, elle garantissait également une plus grande vitesse à l'équipe principale lors de la descente de la rivière inconnue. Les derniers membres qui devaient constituer l'expédition Roosevelt-Rondon River of Doubt comprenaient Roosevelt, son fils Kermit, Rondon, son assistante Lyra, le médecin de l'équipe Dr Cajazeira et le naturaliste George Cherrie. L'équipe a été complétée par l'ajout de 16 camarades, des Brésiliens locaux embauchés par Rondon pour travailler comme pagayeurs et pionniers.

Faisant le point sur leurs provisions, les hommes se rendirent compte que les fournitures destinées à l'itinéraire initial étaient terriblement insuffisantes pour le nouveau voyage. Le père Zahm s'était donné beaucoup de mal pour approvisionner l'expédition originale avec autant de conforts que possible, cherchant l'approbation de l'ancien président. Maintenant, se lançant dans un voyage dans l'inconnu, Roosevelt était tout sauf impressionné par les rations. Là où il avait espéré trouver divers aliments séchés et viandes salées, il a plutôt trouvé des variétés de thé, de bonbons et de nourriture qui gâteraient probablement ce nouveau voyage plus long. En organisant ce qui était utile et en abandonnant le reste, Roosevelt et Rondon se rendirent compte que l'expédition n'était plus seulement un voyage dans l'inconnu, elle était désormais devenue une course contre la montre. Pour compliquer davantage les choses, l'expédition avait été forcée d'abandonner les pirogues légères qu'elle avait l'intention d'utiliser, et ne disposait désormais que de pirogues primitives, dont elles savaient qu'elles étaient non seulement inadéquates, mais qu'elles ne survivraient probablement pas aux rapides auxquels elles seraient inévitablement confrontées. Néanmoins, l'expédition a commencé sa descente de la rivière du doute le 27 février 1914. Avant la fin, ils allaient faire face à tous les périls imaginables, et le Bull Moose lui-même, qui avait défié la mort à tant d'occasions, se retrouverait face à face avec sa mortalité.


La journée commence

Teddy Roosevelt creusant des canoës avec un homme.

Dans chaque coin sombre de l'Amazonie se cache un péril caché. Les pirogues utilisées par l'expédition ne flottaient qu'à quelques centimètres au-dessus de la surface, laissant les hommes parfaitement conscients de leur proximité avec les caïmans de quinze pieds, les anacondas de longueur d'autobus scolaire et les piranhas à dents de rasoir (que T.R. appelait «petits monstres féroces») Qui se cache juste sous la surface de l'eau. La rivière montait et descendait fréquemment, était parsemée de rapides périlleux et parfois rétrécie à un passage de seulement 2 mètres entre des murs de pierre abruptes de chaque côté. Personne dans l'expédition n'avait aucune idée du danger qui l'attendait à chaque virage. La terre sèche s'est avérée tout aussi menaçante, abritant des essaims de maladies transportant des insectes, des serpents venimeux, des grenouilles à flèche empoisonnée et le jaguar insaisissable. De tous les dangers anticipés par les hommes, cependant, aucun ne pesait plus lourd dans leur esprit que la probabilité de tomber sur un village d'indigènes potentiellement hostiles qui n'avaient jamais vu auparavant des étrangers. La région qu'ils traversaient abritait plusieurs tribus cannibales connues, ainsi que de nombreuses populations d'indigènes encore inconnues.

«Dans un monde si complexe de débrouillardise, de compétence et d’intérêt personnel impitoyable, raffiné au cours de centaines de millions d’années, Roosevelt et ses hommes étaient, pour toute leur expérience et leurs connaissances, des étrangers vulnérables. La plupart des hommes étaient des amateurs de plein air chevronnés et beaucoup d'entre eux se considéraient comme des maîtres de la nature. C'étaient des chasseurs furtifs, des tireurs d'élite et des survivants expérimentés, et avec les bons outils, ils pensaient qu'ils ne se retrouveraient jamais dans une situation à l'état sauvage qu'ils ne pourraient pas contrôler. Mais alors qu'ils s'efforçaient de se frayer un chemin le long des rives de la rivière du doute, toute base d'une telle confiance disparaissait rapidement. Comparés aux créatures de l'Amazonie, y compris les Indiens dont ils envahissaient le territoire, ils étaient tous - de la plus humble camarada à l'ancien président des États-Unis - des proies maladroites et remarquables.

-La rivière du doute par Candice Millard

La progression de l’expédition a été initialement assez lente. Le premier jour, ils ont réussi à couvrir seulement six milles, beaucoup moins qu'ils ne l'espéraient. Les jours suivants, ils furent incapables d'accélérer leur rythme et dès la deuxième semaine, ils étaient parfaitement conscients du fait qu'ils manqueraient de nourriture bien avant de sortir de la rivière. Jusque-là, ils avaient évité les rapides eux-mêmes en marchant le long des berges et en guidant les lourdes pirogues chargées de fournitures à travers l'eau vive avec des cordes. Bien qu'ils aient eu un certain succès avec ce système, la catastrophe a finalement frappé lorsque deux canots se sont détachés, laissant les hommes regarder impuissants pendant que leurs canots et leurs fournitures étaient écrasés sur les rochers de la rivière et emportés en aval. Avec la perte des canoës, les hommes ne pouvaient plus avancer et faire demi-tour était désormais impossible. Ils ont été contraints de s'arrêter pendant plusieurs jours et de construire un nouveau canot plus grand pour remplacer les deux qui avaient été perdus. Une fois cela terminé, les hommes ont alors recouru à la course des rapides qu'ils ont rencontrés dans leurs canoës pour tenter de rattraper le temps perdu.

Mort sur la rivière

Finalement, ils sont tombés sur une série de rapides qui menaient au bord d'une cascade de 30 pieds. Rondon jugea sagement les rapides impraticables et commença à se préparer au portage autour. Kermit Roosevelt, cependant, a pris la décision impétueuse de tenter de trouver une route autour des rapides. Avec deux camarades dans sa pirogue, il partit pour une petite île au milieu des rapides. Se rendant compte rapidement que Rondon avait raison et que les rapides étaient en effet impraticables, il dit aux pagayeurs de retourner sur le rivage. Cependant, en tentant de naviguer dans les rapides une deuxième fois, les hommes ont perdu le contrôle du canot et ont été entraînés dans les eaux vives. Theodore Roosevelt ne pouvait que regarder avec horreur son fils et les hommes poussés en aval et au bord des chutes. Se précipitant vers la base des chutes, les hommes de l'expédition ont été soulagés de trouver Kermit et l'un des camarades vivant, mais tout sentiment de soulagement fut bientôt anéanti. Un de camarades avait été aspiré en aval et n'a jamais été revu.

Les habitants se font connaître

Teddy Roosevelt avec un ami tenant un cerf à la main.

Roosevelt à gauche avec un cerf qu'il avait abattu. Le colonel Candido Rondon est sur la droite.

Quelques jours plus tard, alors que les hommes installaient leur camp du soir, Rondon partit avec son chien et son fusil à la recherche de gibier pour compléter leurs maigres rations. Un appel de singe devant dans l'obscurité de la canopée de la forêt le mit en alerte, et son chien courut rapidement vers l'appel. Pas un instant plus tard, Rondon entendit le chien crier et réalisa qu'il avait été attiré par des Indiens imitant des cris de singes pour tenter de l'attirer. La vue de son chien apparaissant de la jungle devant lui avec deux grandes flèches sur le côté confirma ses soupçons, et il se retira rapidement au camp et mit les hommes sur leurs gardes. Ils avaient soupçonné qu'ils se trouvaient sur les terres d'une tribu inconnue et probablement hostile, et maintenant ils en étaient sûrs. Des expéditions ultérieures confirmeraient que la tribu vivant le long de la rivière était à la fois violente envers les étrangers et cannibale.

Une course contre la montre

L'expédition a continué à être tourmentée par le malheur. La perte de deux autres pirogues dans les rapides et le manque d'arbres adaptés à la construction de nouvelles pirogues les ont obligés à se séparer. Plusieurs membres devaient se frayer un chemin à la machette le long de la berge envahie par la végétation tandis que les autres flottaient sur la rivière à côté, ce qui ne faisait que ralentir encore plus les progrès. À la marque des 90 milles, ils avaient consommé plus d'un tiers de leurs provisions, et Rondon pensait qu'ils devraient parcourir au moins cinq fois cette distance avant de revenir sur les terres et la civilisation cartographiées. Leurs ravitaillements et les pirogues restantes avaient plus que jamais besoin de protection. Lorsque deux des canots se sont coincés entre des rochers dans une section d'eau vive, Roosevelt a rapidement sauté dans l'eau pour les libérer avant qu'ils ne soient perdus. En essayant de traverser les rapides, il a glissé, ouvrant une grande entaille sur sa cuisse. De retour à la Maison Blanche, une telle blessure aurait été rapidement recousue, et il aurait pu retourner à ses affaires. En Amazonie, cependant, la blessure était potentiellement une condamnation à mort.

Le médecin de l'expédition a soigné la blessure immédiatement, mais les hommes ont craint le pire. Une infection grave s'est installée pendant la nuit, accompagnée d'une épidémie de fièvre paludéenne, laissant Roosevelt avec une forte fièvre et incapable de marcher. Pendant les jours suivants, l’état de Roosevelt a continué de s’aggraver, sa fièvre montant en flèche à 105 degrés alors qu’il entrait et sortait de la conscience. Finalement, il a commencé à entrer et sortir d'un état de transe, répétant étrangement encore et encore les premières lignes de Coleridge's Kubla Khan, 'À Xanadu, Kubla Khan, un décret majestueux du dôme de plaisir. À ses côtés, il y avait toujours soit le médecin, soit son fils Kermit, qui était catégorique sur le fait que son père sortirait de la jungle sain et sauf. Dans l'un de ses moments de lucidité, Roosevelt a fait le point sur la situation et s'est rendu compte qu'il n'avait aucune chance et qu'il était maintenant devenu un obstacle à l'expédition, mettant ainsi en péril la vie des autres hommes. Attirant son fils et Cherrie à ses côtés, il plaida son cas:

«Les garçons, je réalise que certains d'entre nous ne finiront pas ce voyage. Cherrie, je veux que vous et Kermit continuiez. Vous pouvez sortir. Je vais m'arrêter ici.

L'aveu de la défaite de Roosevelt n'a pas surpris les hommes, qui connaissaient bien le caractère de l'homme. Ce n'était pas une décision née de la lâcheté ou du manque de chance. C'était le sacrifice ultime. Roosevelt savait que sa vie ne valait pas plus que celles du reste de l'expédition et se retirait simplement de l'équation pour éviter de nouvelles tragédies. Cependant, Kermit et les hommes ont refusé de se conformer à ses souhaits et Roosevelt s'est rapidement rendu compte que même s'il mourait, Kermit ne laisserait jamais son corps en Amazonie. Tout retard causé par sa maladie était clairement préférable à l'option de traîner un corps hors du désert. Ainsi, Roosevelt a continué.

Du sang dans l'eau

Theodore Roosevelt en canoë Brésil rivière du doute avec groupe d

L’état de Roosevelt a continué de s’aggraver pendant plusieurs jours, mais les hommes ont dû continuer à bouger. Finalement, il fut forcé de s'allonger sur le ventre dans l'une des pirogues, incapable de contribuer de quelque manière que ce soit à l'expédition. Pour Roosevelt, qui s'était fait le champion du travail acharné et de la vie pénible depuis son enfance, la perte de sa vigueur et de sa capacité à aider les hommes autour de lui était presque un destin pire que la mort. Même poussé au bord de sa mortalité, Roosevelt était capable de passer à l'action si la situation l'exigeait.

Alors que la plupart des camarades s'étaient avérés être des ouvriers extrêmement fiables et de bons compagnons, les chefs de l'expédition s'étaient vite rendu compte que l'un des hommes était un personnage dangereux. Lors des expéditions, peu de crimes ont eu des conséquences plus lourdes que le vol de rations, comme l'un des hommes le faisait secrètement depuis des semaines. Lorsqu'il est confronté à un autre camarade, l'homme est tranquillement retourné au camp, a saisi un fusil, est retourné vers son accusateur et lui a tiré une balle dans le cœur. Les hommes du camp ont entendu le coup de feu, mais ont simplement supposé que c'était l'un des membres de l'équipe à la chasse et ont commencé à espérer de la viande pour le dîner. Quand plusieurs camarades s'est heurté au camp en pleurant un meurtre, mais l'ambiance a rapidement changé. Même dans son terrible état, Roosevelt ne pouvait pas tolérer une telle injustice. À la stupéfaction des hommes qui l'entouraient, il a explosé hors du lit, saisissant son fusil et se dirigeant vers la scène du crime. À leur arrivée, ils ont trouvé le corps du malheureux camarade et le pistolet utilisé pour le tuer, mais le meurtrier était introuvable. Réalisant qu'aucune punition n'était plus grande que d'être seul et sans armes dans la nature sauvage de l'Amazonie, ils l'ont simplement laissé à son sort.

Un acte de désespoir

Il devenait clair que Roosevelt ne survivrait pas un autre jour sans permettre au médecin de tenter une intervention chirurgicale sur sa jambe. Jusque-là, Roosevelt avait refusé une opération, mais maintenant elle était devenue inévitable. Couché Roosevelt dans la boue au bord de la rivière entouré d'essaims d'insectes attirés par la plaie béante, le médecin se prépara à enlever la chair morte et à nettoyer la plaie. Faute de l’équipement médical le plus rudimentaire, le médecin ne pouvait pas fournir à Roosevelt même une petite dose d’analgésiques, laissant l’ancien président pleinement conscient de chaque coupure du couteau. Fidèle à son habitude, Roosevelt ne grimaça même pas alors que le médecin pratiquait l'opération, au grand dam des hommes qui l'entouraient. Même avec son corps battu et brisé, la volonté de Roosevelt était plus forte que jamais.

Civilisation

Peu de temps après, les hommes ont commencé à voir des signes de civilisation. Les saigneurs de caoutchouc se sont déplacés de plus en plus profondément dans la jungle d'année en année dans le but de la rendre riche de l'équivalent amazonien d'une ruée vers l'or. Les hommes de l'expédition ont commencé à voir des signes de ces hommes en caoutchouc et sont finalement tombés sur plusieurs petites huttes qui abritaient des hommes en caoutchouc et leurs familles. Au début, les saigneurs de caoutchouc et leurs familles ont réagi avec peur à la vue des hommes d'apparence étrange venant de l'amont et ont assumé le pire, les Indiens. Heureusement, les hommes de l'expédition ont pu s'identifier avant que les hommes en caoutchouc n'ouvrent le feu sur eux, et ils ont ensuite été accueillis chez eux.

L'étape la plus difficile du voyage était terminée, mais ils avaient encore une distance considérable à parcourir. Heureusement pour les hommes, les tireurs de caoutchouc ont été très généreux, leur fournissant de la nourriture et des fournitures et même échangeant des canoës légers contre leurs pirogues pour faciliter leur voyage. Quelques jours plus tard, les hommes virent au loin ce qui devait être le spectacle le plus doux de toute leur vie. Les drapeaux brésilien et américain flottaient côte à côte dans la brise, signe révélateur qu'ils avaient atteint le point de rencontre de la rivière du doute et du Rivière Aripuanã, là où l'autre équipe qu'ils avaient quittée des mois plus tôt attendaient pour les accueillir. Ils avaient voyagé sur le Rivière du doute pour un stupéfiant 950 miles.

En tant que chef brésilien de l'expédition, Cândido Rondon a été chargé de nommer la rivière nouvellement explorée, qu'il a baptisée la rivière Roosevelt, maintenant connue localement sous le nom de Rivière Theodoro.

Page de couverture de T.R. est resté gravement malade pendant des semaines après la fin de l'expédition et ne s'est jamais complètement rétabli. Les effets d'un régime de famine et la fièvre qui l'a tourmenté pendant le voyage étaient évidents; Roosevelt avait perdu près de soixante livres et avait considérablement vieilli. Sa vigueur physique et son endurance avaient pratiquement disparu, et il était maintenant obligé de se soutenir au moins temporairement avec une canne. Pas du genre à être limité, cependant, Roosevelt a continué à repousser ses limites. Lorsqu'il eut suffisamment récupéré pour terminer le voyage de retour, il fut accueilli depuis le pont du navire par des foules enthousiastes dans le port de New York. Quelques audacieux ont critiqué les efforts de l'expédition, certains qualifiant même ses réalisations de mensonge. Roosevelt, stupéfait par ces accusations scandaleuses, a entrepris une tournée de conférences en Amérique et en Europe pour soutenir ses affirmations. Comme vous vous en doutez, chaque critique a été réduit au silence. Personne ne joue avec un Bull Moose et s'en tire.

«Il vaut mieux oser des choses puissantes, remporter des triomphes glorieux, même si échoués par l'échec, que de se ranger avec ces pauvres esprits qui ne jouissent pas beaucoup ni ne souffrent beaucoup, parce qu'ils vivent dans ce crépuscule gris qui ne connaît ni victoire ni défaite. '

-Théodore Roosevelt

Écoutez notre podcast avec Rivière du doute auteur Candace Millard: