Boxe: Une histoire virile de la douce science des ecchymoses

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«La boxe est le sport auquel aspirent tous les autres sports.» -George Foreman


Tous les sports ont le potentiel de devenir bien plus que l’athlétisme, de se transformer en symboles de l’humeur, des insécurités, des conflits et des espoirs d’une culture et d’un pays. Mais peut-être qu'aucun sport ne se prête plus à ce genre de transposition que la boxe. Car la pureté de la boxe lui donne la nature d'une toile vierge; il n'y a pas de terrain de jeu ou d'équipement spécial; les règles sont peu nombreuses et faciles à comprendre. Il n'y a que deux hommes, face à face sans nulle part où aller, avec seulement leurs poings et leur détermination à décider de leur sort. Ainsi, la boxe devient facilement une métaphore des débats sur nos valeurs: bien contre le mal, immigrant contre nativiste, bravade contre humilité, intellect contre force brute.

L'idée de boxe a le plus souvent été surchargée est la virilité. Joyce Carol Oates (la boxe est peut-être un sport viril, mais certains des meilleurs livres sur ce sujet ont été écrits par des femmes), fait valoir que l’attrait de la boxe réside dans le fait que c’est «sans aucun doute. . . notre sport le plus dramatiquement «masculin». »En effet, la douce science des ecchymoses a pendant toute son histoire été inextricablement liée à la perception et à la conception de la virilité d’une culture.


Ce lien avec les idéaux culturels et la masculinité a donné à la boxe une histoire volatile. À des moments où la société sentait sa virilité décliner, la boxe était extrêmement populaire et considérée comme le fer nécessaire pour fortifier une culture pansifiée. À d’autres moments, les gens ont reculé devant la brutalité perçue de la boxe, voyant le sport comme la preuve d’une barbarie en contradiction avec une perception d’eux-mêmes comme trop éclairée pour de telles poursuites. Tout cela en fait une histoire fascinante et un sujet sur lequel chaque homme devrait connaître quelque chose.

La boxe dans les temps anciens

Une grande statue de boxeur.


Le Terme Boxer, sculpture grecque du premier siècle avant J.-C.



La boxe existe probablement depuis la nuit des temps. Nos ancêtres des hommes des cavernes ont sûrement élevé leurs ducs lorsqu'ils combattaient un autre mec pour un morceau de viande ou le cœur d'une cavelady. La première preuve tangible de la boxe se trouve en Égypte et en Mésopotamie au troisième millénaire. Le premier enregistrement d'un «combat de prix» se produit pendant les jeux funéraires de Patroklus comme enregistré dans le Iliade. La boxe est passée de la cérémonie au sport avec son inclusion dans les Jeux Olympiques et les autres festivals panhelléniques. Pourtant, c'était la boxe dans sa forme la plus primitive: pas de rounds, de ring, de classes de poids, de périodes de repos ou de systèmes de points. Un boxeur a été déclaré vainqueur lorsque son adversaire ne pouvait plus continuer et a pleuré son oncle. La boxe était également très populaire dans la Rome antique à la fois comme sport et dans le cadre des concours de gladiateurs. Les gladiateurs enveloppaient leurs mains et leurs avant-bras avec des lanières de cuir, parfois parsemées d'éclats de métal (le cestus), et se battaient, souvent jusqu'à la mort.


La boxe au siècle des Lumières

Lorsque les traditions de la Grèce antique et de la Rome sont tombées dans l'obscurité au Moyen Âge, la boxe a été éclipsée par les activités médiévales populaires. Les roturiers se livraient encore à des bagarres occasionnelles, mais la classe aristocratique se concentrait sur des activités comme la joute, le tir à l'arc et la chasse. Ce n'est que lorsque les classes supérieures ont commencé à s'intéresser à la boxe au début du 18e siècle que la boxe commencerait vraiment à prospérer.

Au siècle des Lumières, les Européens s'intéressaient vivement à la récupération des connaissances et des traditions de l'Antiquité. Une telle curiosité a suscité un regain d'intérêt pour la boxe, en particulier en Angleterre, véritable berceau des combats de prix modernes. Les riches patrons ont soutenu leurs pugilistes choisis et mis d'énormes paris sur leurs combats. Avec des sommes aussi importantes en jeu, la nécessité de règles pour régler les différends est rapidement devenue évidente. En 1743, les règles régissant le sport ont été établies. Les règles régissaient le comportement des arbitres et des seconds et rendaient illégal de frapper un combattant qui était à terre. Un combat était maintenant terminé lorsqu'une seconde ne pouvait pas ramener son combattant sur un carré de craie au milieu du ring dans les 30 secondes.


John Broughton, le champion en titre de 1734 à 1758, a fait beaucoup pour mettre en avant ce qu'on appelait «la noble science de la légitime défense» et une plus grande respectabilité. C'est lui qui a établi le premier les règles ci-dessus. Il l'a fait au départ simplement pour réglementer les matchs de l'école qu'il avait ouverte. Broughton a invité les hommes de la haute société à passer du parrainage de combattants à celui de pugilistes eux-mêmes en s'inscrivant à son académie. Afin d'attirer «des personnes de qualité et de distinction», les jeux de hasard à l'école ont été supprimés et les combattants ont enfilé des gants rembourrés ou des «silencieux», comme on les appelait alors. Les gants ont été conçus pour empêcher un homme d'avoir à se faire la cour avec «les yeux noirs, les mâchoires cassées et le nez ensanglanté». Broughton a également échangé sur les idéaux des Lumières lorsqu'il tentait d'attirer des clients gentleman. Ses annonces citées du Énéide et appelé les Britanniques qui «se vantent héritiers des vertus grecques et romaines» à «suivre leur exemple dans des conflits de ce genre magnanime».

Broughton a également poussé la boxe comme un remède contre «l'efféminité étrangère». Le sport était pour lui un «art vraiment britannique» qui préserverait l'identité et la virilité britanniques. De nombreux contemporains de Broughton étaient d’accord avec un tel sentiment. Pierre Jean-Grosely a fait remarquer que la boxe était «une forme particulière de combat» non «simplement conforme au caractère des Anglais» mais «inhérente au sang anglais».


La période de régence: le premier âge d’or de la boxe

Illustration de combat de boxeurs vintage.
Les années 1780 ont marqué le début du premier âge d'or de la boxe moderne. L’intérêt de l’aristocratie pour ce sport, qui s’était dissipé depuis l’apogée de Broughton, a connu une résurgence. Et la guerre de l'Angleterre avec la France a suscité un sentiment de nationalisme et un désir pour les hommes de s'approprier cet «art vraiment britannique». La popularité d'une série de combats entre Richard Humphries et Daniel Mendoza a également suscité un intérêt généralisé pour la science douce. Ces allumettes ont été parmi les premières à échanger sur la rivalité ethnique, car Mendoza était juive et souvent connue simplement sous le nom de «Juif». Le style de combat de Mendoza a également changé la nature du sport. Les pugilistes s'étaient autrefois tenus pied à pied et se cognaient simplement les uns les autres. Les combattants bloquaient les tirs, mais il y avait très peu de tissage, de balancement et de jeux de jambes fantaisistes. Pas de flottement comme un papillon; juste piquant comme une abeille. Mendoza a apporté la danse et la défense, faisant de lui un grand succès, mais aussi l'objet de mépris. Certains spectateurs ont trouvé que ce style agile était «non masculin». Pourtant, même les critiques pouvaient admettre que c'était plus amusant à regarder qu'un simple coup de poing. Échangeant sur cette bataille entre les ethnies et les styles de combat, les combats entre Mendoza et Humphrey étaient extrêmement populaires et alimentés par la première guerre des mots de la boxe; chaque combattant a envoyé des lettres de provocation et des vantardises aux journaux avant les combats.

L’enthousiasme du public britannique pour ce sport a conduit à la création de nombreuses écoles et académies de boxe. Les hommes étaient attirés par la promesse de la boxe d’accorder à l’athlète une santé vigoureuse et «du courage aux timides». Ils cherchaient à enseigner l'art de la légitime défense afin de pouvoir se défendre lorsqu'ils étaient accostés par des scalawags dans les rues méchantes de Londres. La boxe a également été vendue comme un moyen de défendre son honneur sans recourir à la tradition meurtrière du duel. Le sport s’accordait également parfaitement avec l’intérêt grandissant des Lumières pour l’égalité. Les boxeurs n'avaient besoin que de poings et de courage pour concourir, pas d'armes spéciales. La boxe était donc considérée comme un grand niveleur dans lequel toutes les classes pouvaient s'affronter sur un pied d'égalité.


Les règles de Queensberry

L'aube de l'âge victorien a éteint l'ardeur britannique pour la douce science. À une époque marquée par le désir de tout ce qui est moral et droit, la violence du pugilisme, tant sur le ring que dans les coulisses, les rumeurs de combats lancés, et son association avec le jeu, la boxe condamnée à être qualifiée de «poursuite basse et démoralisante, »Impropre à l'intérêt d'un gentleman respectable.

Mais les Britanniques n’ont pas réussi à ajouter leur héritage au sport. En 1867, le Règles de Queensberry ont été publiés, interdisant tout mouvement de lutte et mettant essentiellement en place la structure de la boxe moderne. Peut-être que la plus importante de ces nouvelles règles exigeait que les pugilistes portent des gants. Le port de gants a radicalement changé la nature du sport. Le fisticuffer aux jointures nues se tenait debout, se pencha légèrement en arrière et tenait ses bras avec les avant-bras tournés vers l'extérieur. Le boxeur ganté se penche en avant et protège son visage avec ses gants. Alors que les gants rendaient le sport moins brutal à certains égards, ils rendaient la boxe plus dangereuse et mortelle en permettant aux combattants de frapper avec beaucoup plus de force (le boxeur aux articulations nues devait atténuer l'impact de ses coups de peur de se retrouver avec une main cassée) . Les os de la tête sont plus durs que ceux de la main; ainsi, les gants ont aidé le frappeur et blessé le comité. Cela accéléra le développement du style de boxe plus défensif que Mendoza avait commencé, avec un plus grand accent mis sur le balancement, le glissement, le blocage, etc. Néanmoins, les gants augmentaient considérablement la fréquence des KO et les coups des boxeurs conduisaient souvent à des traumatismes crâniens à long terme et au syndrome dit du «punch-ivre».

Les règles de Queensberry ont peut-être rendu la boxe plus dangereuse, mais elles l'ont également rendue plus divertissante, positionnant le sport pour la commercialisation et un attrait généralisé.

La boxe s'installe en Amérique

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«Les hommes qui participent à ces combats sont aussi durs que des clous, et cela ne vaut pas la peine de se sentir sentimental quant à la punition qu'ils reçoivent, ce qui ne les dérange pas en fait. Naturellement, les hommes qui regardent devraient pouvoir se tenir debout avec les gants, ou sans eux, eux-mêmes; Je n'ai guère d'utilité pour le type de sportivité qui consiste simplement à regarder les exploits de quelqu'un d'autre. ' -Théodore Roosevelt

Alors que la boxe déclinait en Grande-Bretagne, les graines du prochain âge d’or du sport étaient plantées sur le sol américain. Dans les premières décennies du 19e siècle, la boxe était à peine sur le radar culturel américain. Cela a commencé à changer dans les années 1830 lorsque les pugilistes britanniques, affamés de matchs à domicile, se sont rendus aux États-Unis à la recherche d’autres occasions de se battre. Des confrontations nues, souvent entre Britanniques et Irlandais ou entre «autochtones» américains et Irlandais, ont lentement commencé à attirer l'intérêt des Yankees.

Dans la seconde moitié du 19e siècle, la boxe a trouvé des défenseurs au sein du mouvement «christianisme musclé» qui voyait dans le sport un moyen d’augmenter non seulement la force physique mais aussi morale d’un homme. De nombreuses églises géraient leurs propres gymnases et soutenaient les combattants. Theodore Roosevelt, partisan de vivre une vie difficile et toujours préoccupé par le fait que les hommes américains deviennent mous et perdent leur virilité, était également un ardent défenseur de la science douce. TR a fait valoir que 'les hommes puissants et vigoureux au développement animal fort doivent avoir un moyen pour que leur esprit animal puisse trouver un vent.' En tant que commissaire de police de New York, il a encouragé ses officiers à s'entraîner à l'ars pugandi, et il a par la suite cherché à l'implémenter dans le programme de renforcement du caractère du YMCA et dans la formation des hommes des forces armées. Il a lui-même boxé comme un jeune homme, tout au long de ses années d'université, et dans sa présidence, ne s'arrêtant que lorsqu'un coup de pugiliste a détaché sa rétine gauche, le laissant aveugle dans cet œil (pas du genre à laisser quelque chose comme la cécité atténuer son plaisir, TR alors a pris le jujitsu). Roosevelt a particulièrement recommandé le sport aux citadins qui avaient peu d'espace mais souhaitaient développer leur force et leur vigueur.

John L. Sullivan et la fin de la boxe Bare Knuckle

Portrait de boxeur John Sullivan.

John L. Sullivan

«Dans ce monde, la force d'un certain genre, bien sûr associée à l'intelligence et à des compétences inlassablement développées, détermine la masculinité. Tout comme le boxeur est son corps, la masculinité d’un homme est son utilisation de son corps. Mais c’est aussi son triomphe sur l’utilisation de son corps par un autre. L'adversaire est toujours un homme, l'adversaire est le rival de sa propre masculinité, réalisée de la manière la plus complète et la plus combative ... Les hommes qui combattent les hommes pour déterminer la valeur (c'est-à-dire la masculinité) excluent les femmes aussi complètement que l'expérience féminine de l'accouchement exclut les hommes. -Joyce Carol Oates

L'homme qui allait vraiment tourner le coin de l'intérêt de la boxe américaine était John L. Sullivan. Né en 1858, Sullivan a chevauché le monde de la boxe nue et gantée, et a contribué à assurer à jamais la popularité de cette dernière. Surnommé le Boston Strongboy et His Fistic-saintiness, John L. Sullivan serait le dernier champion de boxe aux mains nues et le premier champion des poids lourds selon les nouvelles règles de Queensberry.

Les prouesses de boxe et la personnalité colorée de Sullivan ont fait de lui la première célébrité sportive du pays. Les critiques pensaient qu'il était un voyou ivre, mais d'autres pensaient que le champion était une bouffée d'air frais masculine, rude et tumultueuse à l'ère victorienne féminisée et boutonnée. Le rédacteur sportif Bert Sugar a déclaré: «Peut-être après George Washington, il a été notre première icône: la plus grande chose que nous ayons eue entre la guerre civile et la guerre hispano-américaine dans tous les domaines. C'était un héros.

Bien que souvent représenté comme un boxeur aux articulations nues (c'est lui dans la tête de l'AoM), Sullivan a combattu la grande majorité de ses combats avec des gants. Sa préférence pour les gants a donné au sport une nouvelle respectabilité et popularité. La boxe est rapidement devenue légale dans les États où elle était auparavant interdite.

Alors que le sport prenait de l'importance aux États-Unis, sa popularité a continué de baisser en Angleterre. Les Britanniques étaient nostalgiques de leur âge d’or et voyaient l’ascendant de la boxe en Amérique comme un autre symbole de la façon dont ce pays les éclipsait en puissance et en croissance. Comme beaucoup de Britanniques, Arthur Doyle a lié la perte de domination de son pays dans le sport avec ce qu'il percevait comme une baisse parallèle de la virilité. Quand Doyle a choisi de placer la boxe en bonne place dans son roman Pierre de Rodney, son éditeur lui a demandé: «Pourquoi ce sujet de tous les sujets de la terre?» Doyle a répondu: «Mieux, nos sports devraient être un peu trop rudes que nous devrions courir le risque d'être efféminés.» En effet, dans le livre Stone revient avec envie sur l'âge d'or de la boxe:

«La consommation de bière, la fraternité grossière, la cordialité, le rire des inconforts, l'envie de voir le combat - tout cela peut être qualifié de vulgaire et insignifiant par ceux à qui ils déplaisent; mais pour moi, en écoutant les échos lointains et incertains de notre passé lointain, ils semblent avoir été les os mêmes sur lesquels a été moulé ce qui est le plus solide et le plus viril dans cette ancienne race.

L'essor de la boxe professionnelle

Vintage Jack Johnson se bat avec J Jeffries dans un match de boxe.

Jack Johnson combat James J.Jeffries, 1910

«Le psychologue Erik Erikson a découvert que, tandis que les petites filles jouant avec des blocs aimaient généralement créer des espaces intérieurs agréables et des entrées attrayantes, les petits garçons ont tendance à empiler les blocs aussi haut qu'ils le peuvent et à les regarder tomber:« la contemplation de les ruines », observe Erikson,« est une spécialité masculine ». Peu importe la grâce et la beauté fascinantes d'un grand match de boxe, c'est la finale catastrophique que tout le monde attend et espère: les blocs empilés aussi haut qu'ils peuvent éventuellement être empilés, puis abattus de manière spectaculaire. -Joyce Carol Oates

Jusqu'en 1920, la lutte contre les prix était dans une période de flux, légale dans certains endroits et pas dans d'autres. La brutalité du sport ne concernait pas les États, c’était le lien de la boxe avec le jeu et la corruption qui empêchait les responsables gouvernementaux de le tenir à distance.

Pour contourner les règles, les matchs se déroulaient souvent sur des îles et des péniches ou par des «clubs» de boxe créés à la hâte dans lesquels on pouvait payer pour devenir «membre» et ainsi regarder le combat. Ces «clubs» étaient souvent parrainés par des saloons, et les bars sont rapidement devenus des épicentres du sport. Le salon était déjà populaire, comme l'a observé Jack London, en tant que «lieu où les hommes croyaient pouvoir échapper à l'étroitesse de l'influence des femmes dans le vaste monde libre des hommes». La boxe n'a fait qu'ajouter à cet appel existant.

Matchs de boxe du début des années 20e siècle souvent échangé sur les animosités ethniques et raciales pour promouvoir les combats. Cette dimension de la boxe a contribué à catapulter Jack Johnson à la gloire, quand il est devenu le premier homme noir à devenir le champion poids lourd du monde en 1908. Dès que Johnson a remporté le titre, l'Amérique a commencé une recherche effrénée pour trouver un «grand espoir blanc »Pour le détrôner. Johnson a cueilli plusieurs «espoirs» potentiels avant d'affronter le champion invaincu des poids lourds James J. Jeffries. Jeffries a déclaré qu'il était sorti de sa retraite «dans le seul but de prouver qu'un homme blanc est meilleur qu'un nègre». Le combat, présenté comme «le test ultime de supériorité raciale», s'est avéré un jour sombre pour les suprémacistes blancs.

Triomphant sur le ring et provocateur et flamboyant en dehors de celui-ci, Johnson était méprisé par les Blancs et aimé des Afro-Américains, qui le célébraient comme un héros de la course. Il était l'une des célébrités les plus célèbres et les plus infâmes de l'époque, et sa carrière de haut niveau a aidé la boxe à gagner un public toujours plus grand.

Écoutez notre podcast sur l'ascension et la chute des poids lourds américains:

La boxe à l'âge d'or du sport

Les boxeurs se battent ensemble sur la foule de l

Dempsey et Firpo par l'artiste George Bellows, 1924

Les années 1920 sont souvent citées comme la décennie la plus sportive de l'histoire américaine. Des décennies auparavant, la frontière s'était fermée et avait été élogieuse par Frederick Jackson Turner, et les Américains craignaient que le caractère pionnier chaleureux et résilient du pays ne disparaisse. Le terrain de jeu est ainsi devenu la nouvelle «frontière» vers laquelle les Américains ont cherché à trouver des individus robustes qui les ont rassurés que le courage américain était bien vivant.

Jack Dempsey correspondait à ce projet de loi. Né dans le Colorado et élevé dans la pauvreté, Dempsey était un «self-made man» à l'ancienne avec un style de combat brutal, direct et efficace. Après avoir passé de nombreuses années à disperser adversaire après adversaire, Dempsey a remporté le titre des poids lourds en pulvérisant Jess Willard, qui avait précédemment pris la ceinture de Johnson.

Mais ce sont ses combats contre l'américano-irlandais Gene Tunney qui deviendront légendaires. Dempsey a combattu Tunney pour la première fois en 1926, devant une foule de 120 000 spectateurs. Le combat a été promu comme une bataille entre deux types de virilité différents: Tunney était l'intellectuel, la vie propre, Marine de «la masculinité qui s'améliore et se maîtrise d'elle-même», tandis que Dempsey était un symbole brutal de «virilité et d'indépendance indomptables. . » Tunney a remporté le combat et un match revanche a été mis en place un an plus tard à Chicago. Le combat a simultanément battu un record pour la première porte de 1 million de dollars et la première porte de 2 millions de dollars de l'histoire du divertissement. Le combat a non seulement été regardé par plus de 145 000 spectateurs à Soldier Field, mais de nouvelles radios ont permis à des millions d'Américains de se brancher et d'écouter alors que Tunney triomphait une fois de plus de Dempsey (mais non sans une controverse sur le 'Compte long').

Le bombardier brun et la radio

Vintage Joe Louis et Max Schmeling se battant dans un match de boxe.

Joe Louis contre Max Schmeling, 1938

«Il y a quelque temps, l'un des États du sud a adopté une nouvelle méthode de peine capitale. Le gaz toxique a supplanté la potence. Au tout début, un microphone a été placé à l'intérieur de la chambre de la mort scellée pour que les observateurs scientifiques puissent entendre les paroles du prisonnier mourant… La première victime était un jeune nègre. Tandis que la pastille tombait dans le récipient et que le gaz remontait vers le haut, à travers le microphone sont venus ces mots: «Sauve-moi, Joe Louis, sauve-moi, Joe Louis, sauve-moi Joe Louis…»

Après la retraite de Tunney en 1928, les passionnés de boxe ont estimé qu’une autre période d’or du sport était terminée. Le titre de champion des poids lourds est passé entre de nombreuses mains dans la décennie qui a suivi. UN J. Leibling, l'écrivain sportif et passionné de boxe, a appelé la boxe de ces années 'Dark Ages'. Ce bref «âge» sombre s’est terminé en 1937 par la prochaine grande célébrité de la boxe: Joe Louis. Louis a arraché le titre au héros de l'époque de la dépression, James J. Braddock, le «Cinderella Man». Louis a ensuite détenu le titre pendant 12 ans.

La prolifération de la radio a considérablement stimulé la boxe et a attiré les fans de Brown Bomber dans tout le pays. Les gens se rassemblaient autour de la radio dans les magasins, les maisons et les églises pour écouter ses combats. Comme le rappelle Miles Davis, «Nous serions tous entassés autour de la radio, attendant d’entendre le présentateur décrire Joe assommant une mère. Et quand il le ferait, toute la putain de communauté noire d'East St. Louis deviendrait folle.

Les combats du Brown Bomber sont sans doute les meilleurs exemples de la manière dont la boxe peut transcender les limites du simple sport pour prendre une plus grande signification culturelle. Louis a combattu Primo Carnera en 1937, peu de temps après avoir été photographié en train de faire un salut fasciste. Puis, en 1938, il affronta Max Schmeling, qui l'avait vaincu auparavant. Schmeling était un combattant allemand, présenté par Goebbels et Hitler comme un excellent exemple de la suprématie aryenne. Le combat prit ainsi des accents nationalistes. FDR a invité Louis à la Maison Blanche avant le combat et a senti ses biceps, a déclaré: «Joe, nous dépendons de ces muscles pour l'Amérique.» Les muscles de Joe ont assommé «l'animal de compagnie d'Hitler» (surnommé par Richard Wright) en un peu plus de 2 minutes. Pour les Blancs, la victoire symbolisait la suprématie de la démocratie américaine sur le fascisme autoritaire. Pour les Noirs, Louis était, comme Jack Johnson avant lui, un héros de la course. Une décennie avant que Jackie Robinson n'intègre le baseball, Louis brisait à la fois le nez et les barrières raciales. Après la victoire de Schmeling, 500 000 Afro-Américains sont descendus dans les rues de Harlem, dansant, célébrant et criant «Heil Louis!»

La boxe à l'ère de la télévision

Les gens vintage regardent le combat de boxe à la télévision.

Contrairement aux sports comme le baseball avec son terrain de jeu géant, sa grande distribution de personnages et sa petite balle, la télévision était un support idéal pour diffuser la boxe. L’action était facile à suivre et les deux adversaires en duel s’intégraient parfaitement à l’écran. Ainsi, à la fin des années 40 et 50, la boxe a dominé ce médium naissant, scintillant sur les écrans de télévision presque tous les soirs de la semaine. Alors que la télévision a apporté la science douce à un public beaucoup plus large (les nuits de combat ont attiré 31% de l'audience aux heures de grande écoute), les puristes ont déploré sa perception de la drague sur le sport. Pour eux, la beauté et la puissance du pugilisme ne pouvaient être ressenties à travers un petit écran. Il fallait être là au bord du ring, sentir la sueur des combattants et sentir l'électricité des foules. Après tout, a plaisanté A.J. Liebling, regarder à la maison vous empêchait de «dire aux combattants quoi faire». Plus que cela, Liebling a déploré la façon dont la boxe télévisée nuisait au dynamisme de la variété live. La boxe gratuite étant télévisée tous les soirs de la semaine, la participation aux combats en direct a considérablement diminué. Cela «a mis hors service les centaines de clubs de boxe des petites villes et des quartiers où les jeunes ont la chance d'apprendre leur métier et les compagnons de perfectionner leurs compétences. Les émissions fréquentes de la télévision nécessitaient un flux constant de boxeurs frais, plongeant dans un bassin de pugilistes qui n’étaient pas encore assez expérimentés pour affronter un batteur pendant 12 rounds. En conséquence, plusieurs boxeurs ont expiré alors que les caméras tournaient.

Quand les boxeurs étaient des rois

Muhammad Ali se tient au-dessus de Sonny Liston dans le ring de boxe.

Muhammad Ali se tient au-dessus d'un Sonny Liston déchu, 1965

«La boxe est pour les hommes, et concerne les hommes, et est Hommes. Une célébration de la religion perdue de la masculinité d'autant plus tranchante qu'elle se perd. -Carol Joyce Oates

Sugar Ray Robinson, sans doute le meilleur boxeur livre pour livre de l'histoire, fut le prochain combattant à captiver les fans de boxe jusqu'à sa dernière victoire en titre en 1955. Bien que Robinson fût prolifique, il ne devint jamais tout à fait une institution culturelle comme Dempsey ou Louis. Et après le déclin de sa carrière, la boxe a de nouveau connu une période de stagnation. Ce marasme a été brisé par le «poète et pédagogue», Cassisus Clay. Que vous l'aimiez ou que vous le détestiez, Clay était beau, charismatique et excitant à regarder sur le ring. Son penchant pour la bravade, la prophétie et la poésie a charmé de nombreux fans dans le giron de la boxe. La transformation de Clay en Muhammad Ali, son affiliation à la Nation of Islam et son refus de servir au Vietnam ont fait de lui un héros des Noirs et des Blancs libéraux. Les fans de boxe conservateurs, quant à eux, se sont tournés vers le rival d’Ali, Joe Frazier.

La rencontre de ces rivaux amers en 1971 a été surnommée le «combat du siècle», et elle a été à la hauteur de sa facture, avec Frazier renversant Ali avec un crochet féroce au dernier tour. Ces deux pugilistes étaient de brillants combattants, mais ils n’étaient pas seuls à échanger le titre dans les deux sens. George Foreman était un troisième personnage de la sainte trinité de l'époque de la grandeur de la boxe. Avec une telle compétition, aucun combattant ne pourrait détenir le titre longtemps. Ainsi, en 1973, dans l'un des plus grands bouleversements de la boxe, Foreman a abattu Frazier avec un uppercut qui l'a renversé pendant le Sunshine Showdown.

Foreman récolterait deux KO supplémentaires sur son chemin vers son prochain combat de défense du titre avec Muhammad Ali, portant son total de KO à 37. Et les chances pour Rumble in the Jungle de 1974 étaient fortement dans le coin de ce prodigieux puncheur. Le combat historique, organisé au Zaïre en 1974, se révélera être un autre bouleversement monumental. Ali a épuisé Foreman en lui donnant le traitement de la «corde de la drogue». Puis, au huitième tour, il a laissé tomber Foreman sur la toile.

Les combats légendaires des années 70 n'étaient pas encore tout à fait terminés. Frazier et Ali s'affrontaient en 1975 pour leur troisième rencontre, la Thrilla à Manille. Dans une chaleur de 100 degrés, ces rivaux l'ont esquivé. Ali avait impitoyablement nargué Frazier pendant un certain temps, et l'acrimonie entre les hommes était manifeste alors qu'ils parcouraient 14 rounds. L'entraîneur de Frazier ne permettrait pas à son combattant de sortir pour le 15e rond, et son coin a vomi l'éponge.

Si la carrière d’Ali n’était pas tout à fait terminée, la Thrilla à Manille a certainement été le point culminant de cette période légendaire de pugilisme. La boxe verrait une résurgence de la venue de combattants comme Sugar Ray Leonard et Mike Tyson, mais le combat a marqué la fin de ce que beaucoup considèrent comme le plus grand et dernier âge d'or de la boxe.

La boxe aujourd'hui

Je me demande si le public américain de notre époque veut faire face à quelque chose d'aussi brut que la science douce. Comme la musique jazz, ce qui semble simple, facile à comprendre et à maîtriser ne l'est pas. -Bob Margolis, boxeur amateur et musicien de jazz

La boxe n'est nulle part aussi populaire qu'elle l'était autrefois à l'époque d'Ali, ou même de Tyson. Sa place dans la culture populaire a été affaiblie par plusieurs facteurs. Premièrement, pendant la majeure partie de l’histoire de la boxe, elle n’a pas eu à concourir contre de nombreux autres sports; même dans les années 1920, les saisons de baseball et de football étaient plus courtes et il n’y avait ni NASCAR ni NBA. Aujourd'hui, la boxe doit tenter de se tailler une place aux côtés de ces autres sports, sans parler de rivaliser avec la popularité grandissante du MMA et de l'UFC. Et contrairement à de nombreux sports, les boxeurs ne concourent pas pendant de longues saisons, ne se battant que plusieurs fois par an. La science douce a été encore affaiblie par les multiples conseils d'administration de la boxe et les «titres alphabétiques». Ces nombreuses divisions font qu’il est difficile d’appeler un combattant le champion absolu, et il n’ya pas eu de véritable star depuis Mike Tyson.

Ce qui a peut-être le plus affaibli la boxe, cependant, et c’est une chose qui a toujours été son talon d’Achille, c’est une appréciation du public en baisse pour la complexité et la poésie du sport. Bien que souvent décrit de manière simpliste comme une poursuite simple et barbare, rien ne pourrait être plus éloigné de la vérité. Il peut contenir des vestiges de nos impulsions primitives, mais il a également été appelé une «science» pour une bonne raison. Alors que beaucoup considèrent les combattants d'aujourd'hui comme pas les ampoules les plus brillantes, l'histoire montre que son attrait a attiré des hommes de toutes les classes, des voyous de la classe inférieure aux aristocrates et artistes (la liste des auteurs qui ont été attirés par l'écriture sur la boxe mais qui se sont également boxés. est légion: Hemingway, Londres, Eliot et Doyle pour n'en nommer que quelques-uns). Ceux qui prennent vraiment le temps de comprendre la boxe savent que c'est un art brutal. C'est un jeu d'échecs plein de finesse et de stratégie. Nous prévoyons donc de publier plus d'articles à l'avenir pour approfondir votre compréhension de la science douce, dans l'espoir de faire notre part pour inaugurer un autre âge d'or du pugilisme.

Sources:

Boxe: une histoire culturelleà Kasia Boddy

Sur la boxe, par Joyce Carol Oates

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