Caton: leçons d'un autodidacte

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Note de l'éditeur: il s'agit d'un message invité de Rob Goodman et Jimmy Soni, co-auteurs de Le dernier citoyen de Rome: la vie et l’héritage de Caton.


Caton le Jeune - le grand soldat romain, sénateur et stoïcien - était un homme difficile à aimer. Il était peu gracieux dans ses amitiés, intransigeant dans sa politique, brutal dans ses conversations, mais capable de faire parler les oreilles du Sénat romain du lever au coucher du soleil. Nous sommes assez convaincus qu’il ne nous aurait pas aimés non plus. Mais nous étions assez fascinés par Cato pour écrire sa biographie, et de raconter comment il est devenu le dernier homme à s'opposer à Jules César pour la défense de la République romaine. Pour nous, la partie la plus admirable de son caractère est quelque chose de tout à fait inattendu dans une ancienne culture romaine si consciente du poids de son propre passé. Il était, dans le vrai sens des mots, un self-made man.

Caton n’était pas autodidacte au sens familier du terme: il venait d’une longue lignée d’hommes d’État et il n’avait jamais à se soucier de l’argent. Mais Cato était autodidacte dans un sens plus profond: il s'est donné pour mission de vivre délibérément. Beaucoup d'entre nous trouvent que notre caractère arrive pour nous: nous passons un temps excessif à nous soucier de ce que nous aimerions accomplir, mais nous ne pensons guère à qui nous aimerions être. Cato était différent. Son personnage - austère, dur, de principe à la faute - était une création consciente.


Il y a beaucoup d'endroits évidents dans la vie de Caton pour chercher des leçons dans l'art de la virilité: sa marche d'un mois à travers le désert nord-africain avec les derniers restes de troupes fidèles à la République, ou sa décision de se suicider plutôt que de se suicider. se soumettre à la dictature de César. Et pour être honnête, il y a beaucoup de choses dans la vie de Caton que nous ne devrions pas imiter - pour commencer, son entêtement et son refus de faire des compromis pour le bien de la République. Pourtant, nous pensons que la leçon la plus importante de Caton en matière de virilité vaut toujours la peine d'être apprise: comment nous pouvons prendre le contrôle de notre caractère. Ce sont quelques-unes des clés pour devenir un self-made man.

1. Respectez vos racines, mais ne les laissez pas vous piéger

Imaginez que vous ayez une image de chaque ancêtre masculin datant de quatre ou cinq générations. Imaginez qu'il s'agissait de masques pressés dans la cire de la chair au moment de la mort, puis copiés dans la pierre pour les accrocher à votre mur. Imaginez, en d'autres termes, que c'étaient littéralement les visages de votre père, et de son père, et le sien, observant chacun de vos allées et venues. Si vous pouvez imaginer cela, vous pouvez comprendre ce que cela signifiait d'être un Romain, et ce que cela signifiait de ressentir vos racines comme une présence vivante et palpable.


Et si vous voulez comprendre ce que signifie grandir en tant que Cato, ajoutez ce détail. La plupart du temps, vous auriez également à passer devant une statue publique grandeur nature de votre arrière-grand-père saint, avec une inscription l'honorant pour avoir sauvé son pays «lorsque l'État romain trébuchait vers sa chute».



Beaucoup d’entre nous, dans la position de Caton, seraient paralysés par le poids du passé. Cato était différent. Il n'a pas fui ses racines: à l'âge de 18 ans, il a fait sa première sensation publique en sauvant une salle publique construite par son arrière-grand-père de rénovations, et il a fait sa marque dans la politique romaine en tant que défenseur de la coutumes de nos ancêtres («La voie des ancêtres»). Mais il savait aussi quand s'écarter du passé et tracer son propre chemin. Il a exprimé son indépendance le plus publiquement quand, jeune homme, il s'est engagé dans une école philosophique à la réputation suspecte, étrangère et sectaire: le stoïcisme.


Le stoïcisme était une philosophie grecque qui avait été exportée à Rome quelques générations seulement avant que Caton ne monte sur scène. Il a enseigné à ses adhérents qu'ils pouvaient avoir un bonheur inébranlable dans cette vie, un bonheur à l'abri de toute perte ou désastre - parce que la clé du bonheur était la vertu. Le chemin de la vertu, à son tour, consistait à comprendre que les émotions destructrices, comme la colère et la peur, sont sous notre contrôle conscient - elles n’ont pas à nous contrôler, car nous pouvons apprendre à les contrôler. Comme Brett et Kate expliqué sur ce site l'année dernière, le stoïcisme a beaucoup à voir avec «l'autosuffisance et la maîtrise de soi».

Pourquoi le temps des Romains de Caton le Jeune s’opposerait-il à cela? D'abord et avant tout, le stoïcisme était étranger. Et à Rome, c'était une grave grève contre lui. Les opinions xénophobes de Cato l'Ancien, laissées dans une lettre à son fils, n'étaient pas trop éloignées du courant dominant:


«Le moment venu, mon fils Marcus, j'expliquerai ce que j'ai découvert à Athènes au sujet de ces Grecs… Ils sont une tribu sans valeur et indisciplinée. Prenez ceci comme une prophétie: quand ces gens nous donneront leurs écrits, ils corrompront tout.

Le mouvement a également été moqué pour ses paradoxes extravagants, des déclarations captivantes destinées à servir d'introduction au mode de vie stoïcien. S'opposant à Cato dans une affaire judiciaire très médiatisée, Cicéron a ridiculisé ces croyances stoïciennes:


«Que les sages, aussi déformés soient-ils, sont les seuls hommes beaux; que même s'ils sont mendiants, ce sont les seuls hommes riches; que même en esclavage, ils sont rois. Et nous tous qui ne sommes pas des sages, ils sont appelés esclaves, exilés, ennemis, fous. Ils disent que toutes les infractions sont égales, que chaque péché est un crime impardonnable et que c'est tout autant un crime de tuer inutilement un coq que d'étrangler son propre père! »

Tandis que Cicéron ne fabriquait pas ces paradoxes, il ignorait les concepts plus profonds qu’ils étaient censés illustrer. Mais la plupart des Romains se sont arrêtés là où Cicéron a fait dans ce procès, se moquant de l'emballage provocateur des idées stoïciennes sans considérer leur contenu.


Ainsi, lorsque Caton a adopté le stoïcisme - et est finalement devenu le visage public de la philosophie - il a pris un risque important. Mais le choix de Caton était sa propre déclaration d’indépendance. Cela montrait qu'il savait quand honorer le passé romain et quand le laisser derrière lui. C'était la même indépendance d'esprit qui ferait de Caton une figure centrale de l'histoire romaine. Et par la force de son exemple, Caton a rendu le stoïcisme respectable. Si vous savez à quel point le stoïcisme deviendrait influent, vous comprenez à quel point Caton est important.

2. N'ayez pas peur d'être ridicule

Dans le cadre de son éducation, Cato a cherché à apprendre à lui-même «à n'avoir honte que de ce qui était vraiment honteux». Cela signifiait porter des vêtements démodés et de couleurs étranges, marcher pieds nus par tous les temps, se passer du confort des créatures et endurer en silence les abus et les insultes. L'ancien biographe Plutarque note que Caton a été moqué par des amis ambitieux pour ne pas se lancer directement dans la politique. Le stoïcien impérial Seneca raconte l'histoire du temps où Caton a été attaqué dans les bains publics, mais a ignoré l'incident en silence.

Quelqu'un qui se comporte aussi peu conventionnellement que Caton est obligé de lever les sourcils, voire de provoquer des attaques. Mais c’est exactement ce que Cato recherchait. Le stoïcisme romain n'était pas une série de vaines spéculations et de pensées profondes. C'était un guide pratique de la vie et une collection d'exercices qui pouvaient être utilisés le jour où ils étaient appris. Caton a appris à se nourrir de la nourriture d'un homme pauvre, ou pas du tout, à parler sans détour et à se taire, à méditer sur le désastre et à endurer la perte imaginaire de tout encore et encore - des techniques qui ont été conçues pour l'acier contre les épreuves et concentrer son esprit sur la vertu comme le seul bonheur durable. Tout comme un jeune Teddy Roosevelt juré: «Je ferai mon corps», Caton a dû avoir une résolution similaire: «Je ferai mon personnage.»

Nous avons plaisanté en disant que si notre livre était jamais transformé en film, l’éducation stoïcienne de Cato serait le montage de formation obligatoire, sur une chanson rock des années 80. Mais il y a un point plus important ici: devenir soi-même n'est pas seulement quelque chose que vous pense. C’est quelque chose que vous faire. Il ne s’agit pas seulement de tirer les bonnes conclusions. Il s'agit de mettre ces conclusions en pratique - une pratique littérale, nous entraînant délibérément aux habitudes que nous voulons jusqu'à ce qu'elles deviennent une seconde nature.

3. Savoir ce qui est important et ce qui est superficiel

Caton s’est toujours présenté comme un traditionaliste dans sa politique, le défenseur des anciennes libertés de Rome à une époque où l’autocratie empiète. Certains ont vu une contradiction entre son traditionalisme en politique et son audace en philosophie. Mais nous pensons qu’ils ratent le point.

Rome à la fin de la République était pleine de personnalités publiques qui ont résisté au statu quo de manière plus voyante: des politiciens qui suscitent la discorde comme Catiline et Clodius, ou Carmen, qui scandalisa Rome avec sa poésie érotique. À côté d'eux, Caton ressemble à quelque chose d'un carré - mais il a contesté les hypothèses de son temps d'une manière beaucoup plus profonde.

Devenir un self-made man n’a pas obligé Cato à devenir follement contre-culturel. Cela lui a simplement donné la liberté d'examiner la culture dominante avec des yeux clairs - et quand il a délibérément rejeté des parties de cette culture, il a laissé une impression durable. Dans une ville de consommation ostentatoire, il vivait simplement et frugalement, même s'il héritait d'une grande richesse. Dans une culture politique qui faisait un clin d'œil aux pots-de-vin, à la corruption et aux achats électoraux, il a gardé les mains propres. Il a été le pionnier d'une forme théâtrale de désobéissance civile: à plusieurs reprises, Caton a été acclamé par le public en forçant ses ennemis à l'arrêter ou à le faire taire physiquement.

Plus curieusement, Caton affichait parfois une sympathie distinctement non romaine pour le bien-être des peuples conquis et des «barbares». Une fois, alors que Rome célébrait le massacre par César de toute une tribu gauloise, y compris des femmes et des enfants, Caton s'est levé au Sénat pour exiger que le général soit jugé comme criminel de guerre. C’est un rappel que le stoïcisme était sans doute la première école à enseigner le respect universel pour tous les peuples, une idée transmise au christianisme et également préservée dans le mot stoïcien «cosmopolite» (littéralement, «ville-monde»).

En fait, nous pensons qu'il y a beaucoup de stoïcisme dans la façon dont Caton s'est efforcé d'être contre-culturel dans un sens profond, plutôt que dans un sens superficiel. Le stoïcisme enseigne que nous devons constamment séparer le trivial de l'essentiel, les distractions des sources du bonheur durable. Cato a mis cette impitoyable volonté d'atteindre l'essentiel au cœur de sa vie politique.

4. «Self-made» signifie plus que vous ne le pensez

Si peu de gens sont inspirés à suivre les traces de Cato aujourd'hui, c'est peut-être parce que nous avons hérité d'une idée appauvrie de ce que signifie être «fait de soi». En Amérique, être autodidacte signifie que vous avez gagné votre propre argent. Mais pensez à la limitation de cette idée: chaque fois que nous répétons la phrase, nous transmettons inconsciemment l'idée que la seule façon de se faire est de faire fortune. Nous célébrons l’idée que nous sommes ce que nous gagnons et nous transmettons des moyens plus riches d’être soi-même.

Si Cato avait voulu un succès conventionnel, il lui aurait été remis. Il avait le pedigree, la reconnaissance du nom et la richesse pour être un fonctionnaire parfaitement respectable et oubliable dans la machine gouvernementale de la République. L'histoire se souvient de lui, cependant, parce qu'il a fait un choix différent.

Et si nous insistions pour que les hommes autodidactes aient plus de place dans la vie publique aujourd'hui - pas au sens étroit de cette expression, mais dans celle de Cato? Des élections au conseil étudiant au collège électoral, la vie publique peut ressembler à un élimination continue de l'idiosyncratique, de l'original et du critique. D'année en année, la politique est menée par le même groupe restreint de personnes éminemment sûres. Et s'ils offrent la même gamme étroite de solutions éminemment sûres et insatisfaisantes, faut-il être surpris?

Quelqu'un du courage et de l'originalité de Caton aurait-il une chance dans la politique américaine? Ce n’est pas probable - et c’est notre perte.

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Rob Goodman est un ancien rédacteur de discours du Congrès. Jimmy Soni est rédacteur en chef du Huffington Post. Ils sont co-auteurs de Le dernier citoyen de Rome: la vie et l’héritage de Caton.