Ne comptez aucun homme heureux jusqu'à ce que la fin soit connue

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Comme le raconte Hérodote, Crésus, l'ancien roi de Lydie, fut une fois visité dans son palais par Solon, un sage sage et législateur athénien. Le roi se réjouit de la résidence du philosophe itinérant et l'accueille avec une chaleureuse hospitalité. Pendant plusieurs jours, Crésus a demandé à ses serviteurs de montrer la pleine mesure de l'énorme puissance et de la richesse du roi.


Une fois qu'il eut l'impression que Solon avait été suffisamment impressionné par ses richesses, Crésus lui dit:

«Eh bien, mon ami athénien, j'ai beaucoup entendu parler de votre sagesse et de combien vous avez voyagé à la recherche de la connaissance. Je ne peux résister à mon envie de vous poser une question: quel est l'homme le plus heureux que vous ayez jamais vu?


Le roi Crésus était déjà certain que il était en fait l'homme le plus heureux du monde, mais voulait jouir de la satisfaction d'entendre son nom lui être rappelé par un sage aussi vénéré.

Mais Solon, qui n'était pas du genre flatterie, répondit: «Tellus l'Athénien.


Le roi fut très surpris et exigea de savoir comment un homme aussi ordinaire pouvait être considéré comme le plus heureux de tous.



Tellus, répondit Solon, avait vécu dans une ville avec un gouvernement qui lui permettait de prospérer et de naître de beaux fils, qui lui avaient donné à leur tour de nombreux petits-enfants qui avaient tous survécu dans la jeunesse. Après avoir profité d'une vie heureuse, il a combattu avec ses compatriotes, est mort courageusement sur le champ de bataille en mettant l'ennemi en déroute et a reçu l'honneur de funérailles publiques par ses compatriotes Athéniens.


Croesus était perplexe face à cette explication mais a continué à demander qui était le prochain homme le plus heureux, sûr que s'il n'était pas le premier, il devait être le deuxième.

Mais encore une fois, Solon ne répondit pas avec le nom du roi, mais avec une paire de jeunes Argives: Cleobis et Biton.


Connus pour leur dévouement à la famille et leurs prouesses sportives, lorsque leur mère devait être transportée au temple d'Héra pour célébrer la fête de la déesse, mais qu'elle n'avait pas de bœufs pour la tirer là-bas, ces frères se sont attelés à la charrette à bœufs incroyablement lourde. et l'a traîné sur six milles avec leur mère à bord. Lorsqu'ils sont arrivés au temple, une foule rassemblée a félicité les jeunes hommes pour leur incroyable exploit de force et a félicité leur mère d'avoir élevé de si bons fils. En signe de gratitude pour lui avoir accordé un tel honneur, la mère de ces hommes consciencieux a prié Héra de leur accorder «la plus grande bénédiction qui puisse arriver aux hommes mortels». Après les sacrifices et la fête, les jeunes frères se sont couchés dans le temple pour une sieste, et Héra a accordé la prière de leur mère en leur permettant de mourir dans leur sommeil. «Les Argiens», acheva Solon, «les considérant comme les meilleurs des hommes, en firent fabriquer des statues, qu'ils envoyèrent à Delphes.

Le roi Crésus était maintenant furieux. Trois personnes relatives, trois morte les hommes étaient-ils plus heureux que lui avec son magnifique palais et tout un royaume à lui? Le vieux sage avait sûrement perdu ses billes. Crésus a craqué à Solon:


«C’est très bien, mon ami athénien; mais qu'en est-il de mon propre bonheur? Est-ce tellement méprisable que vous ne me comparerez même pas à de simples gens du commun comme ceux que vous avez mentionnés? »

Solon a expliqué que si les riches avaient deux avantages sur les pauvres - «les moyens de supporter la calamité et de satisfaire leurs appétits» - ils n'avaient pas le monopole des choses qui étaient vraiment précieuses dans la vie: le service civique, élever des enfants en bonne santé, être soi-même. suffisant, ayant un corps sain et honorant les dieux et sa famille. De plus, les richesses ont tendance à créer plus de problèmes pour leurs détenteurs - plus d'argent, plus de problèmes.


Plus important encore, continua Solon, si vous vivez jusqu'à 70 ans, selon l'ancien calendrier, vous ferez l'expérience de 26 250 jours de vie mortelle, 'et pas un seul d'entre eux n'est comme le suivant dans ce qu'il apporte.' En d’autres termes, ce n’est pas parce que les choses se passent bien aujourd’hui que vous ne serez pas frappé par une calamité demain. Ainsi, un homme qui connaît la bonne fortune peut être appelé chanceux, Expliqua Solon, mais l'étiquette de heureux doit être tenu en réserve jusqu'à ce qu'on voie si sa bonne fortune dure ou non jusqu'à sa mort.

«C'est pourquoi», conclut finalement Solon à Crésus, «je ne peux pas répondre à la question que vous m'avez posée tant que je ne connais pas la manière de votre mort. Ne comptez aucun homme heureux jusqu'à ce que la fin soit connue.'

Crésus était maintenant sûr que Solon était un imbécile, «car quoi de plus stupide» pensa-t-il, que de se faire dire qu'il devait «regarder à la« fin »de tout, sans égard pour la prospérité actuelle?» Et ainsi il a renvoyé le philosophe de sa cour.

Alors que le roi chassa rapidement les avertissements de Solon, la vérité lui sera bientôt révélée de la manière la plus personnelle et la plus douloureuse.

Premièrement, le fils bien-aimé de Croesus est mort dans un accident de chasse. Puis, aveuglé par l’orgueil (orgueil excessif), il a mal interprété le conseil des oracles de Delphes et a commencé une tentative malavisée de conquérir l’empire perse du roi Cyrus. En conséquence, les Perses assiègent sa ville natale de Sardes, capturent le souverain humilié et le placèrent enchaînés au sommet d'un bûcher funéraire géant. Alors que les flammes commençaient à lécher ses pieds, Crésus s'écria: «Oh Solon! Oh Solon! Oh Solon! Ne comptez aucun homme heureux jusqu'à ce que la fin soit connue!

Ne comptez aucun homme heureux jusqu'à ce que la fin soit connue

Que voulait dire Solon par sa déclaration apparemment cryptique?

Une vie accomplie peut-elle vraiment être mesurée seulement après que tout a été dit et fait? Cela semble aller à l'encontre de la pensée occidentale moderne. Nous voyons le bonheur comme une humeur subjective, un sentiment qui peut fluctuer d'un jour à l'autre et être boosté par une pilule ou un biberon ou une gambade dans le foin. Pour les Grecs de l'Antiquité, cependant, le bonheur était encapsulé par le concept de eudaimonia, un mot pour lequel nous n'avons pas d'équivalent moderne, mais qui se traduit mieux par Humain florissant. Le bonheur n'était pas considéré comme un état émotionnel, mais plutôt comme une évaluation de la question de savoir si un homme avait atteint la vertu et l'excellence, atteint ses objectifs et vraiment tiré le meilleur parti de sa vie. La vie d’un homme peut bien commencer et continuer dans la prospérité jusqu’à la cinquantaine, mais si elle se termine mal? Le sien eudaimonia n'était pas complète.

Ainsi, Solon ne prétendait pas que des hommes comme Tellus et Biton étaient plus heureux dans la mort que dans la vie; il ne faisait pas référence à l'au-delà. Au contraire, il fait valoir que le bonheur d’un homme ne peut être mesuré que par un compte rendu complet de celui-ci du début à la fin, une mesure qui ne peut être prise qu’après avoir pris son dernier souffle.

«Celui qui a le plus grand nombre des bonnes choses que j'ai mentionnées [famille, santé, suffisance, honneur], et les garde jusqu'à la fin, et meurt d'une mort paisible », cet homme, soutient Solon,« mérite d'être qualifié de heureux ». Le simple fait de vivre une longue vie ou d'atteindre de belles choses ne rend pas heureux; le bonheur est une étiquette uniquement réservée à celui qui «meurt comme il a vécu».

La vérité de cette observation n'a pas été seulement vécue par Crésus (bien que sa «fin» sur le bûcher ait finalement été reportée par la miséricorde de Cyrus qui a décidé d'épargner sa vie, et par le dieu Apollon qui a éteint les flammes), mais en la vie d'hommes plus modernes aussi.

Ulysses S. Grant a obtenu l'un des plus grands succès qu'un homme puisse espérer: gagner une guerre puis la Maison Blanche. Mais après la présidence, il a investi la quasi-totalité de ses actifs dans un cabinet bancaire que son fils avait fondé avec un associé. Le partenaire s'est avéré être un escroc, l'entreprise s'est effondrée et Grant s'est retrouvé sans ressources, ce qui l'a obligé à vendre ses souvenirs de la guerre civile pour rembourser ses prêts. Cette même année, Grant, qui avait depuis longtemps l'habitude de fumer des cigares à la chaîne, a reçu un diagnostic de cancer de la gorge. Pour tenter de rembourser ses dettes, il a travaillé à l'écriture de ses mémoires jusqu'à sa mort à 63 ans, un an plus tard seulement.

William C.Durant devint incroyablement riche en passant du statut de travailleur de la scierie à celui de vendeur de cigares de porte à porte, puis de fondateur de General Motors et de Chevrolet. Durant est devenu un moteur et un shaker à Wall Street dans les années 1920, et à la suite du crash de 29, bien que ses amis l'aient déconseillé, il s'est joint à Rockefeller et à d'autres pour acheter de grandes quantités d'actions pour renforcer la confiance du public dans le marché. Durant a ensuite perdu sa chemise et a fait faillite à l'âge de 75 ans. Un accident vasculaire cérébral en 1942 a affaibli ses capacités physiques et cognitives, et il a vécu ses jours à gérer une piste de bowling à Flint, Michigan jusqu'à sa mort cinq ans plus tard.

Plus récemment, Joe Paterno ne pouvait pas incarner plus clairement l'avertissement de Solon de ne compter aucun homme heureux jusqu'à ce que la fin soit connue. Pendant des décennies, Paterno était vénéré non seulement comme un entraîneur de football, mais comme un mentor exceptionnel qui soulignait l'importance du caractère pour ses joueurs. Les étudiants ont acheté des chemises portant son nom et une statue de sa ressemblance énergique a été érigée sur le campus de Penn State. Mais une brillante carrière d'un demi-siècle ne s'est pas terminée par l'adulation et la fanfare, mais par un licenciement pour son rôle dans le scandale des abus sexuels de Sandusky. Il est décédé deux mois plus tard d'un cancer. Une enquête posthume a accentué le blâme pour son rôle dans le scandale, effacé son bilan de réalisations, paralysé son programme de football bien-aimé et abouti au retrait de sa statue. Vraiment, une tragédie aux proportions grecques.

Quatre leçons tirées du conte de Solon et Crésus

Le conseil de Solon peut sembler plutôt sombre - personne ne veut penser au fait que chaque jour pourrait apporter un désastre et ruiner notre bonheur - mais le cri de Crésus: «Oh Solon! Oh Solon! Oh Solon! m'est venu assez souvent depuis que j'ai entendu le conte d'Hérodote et m'a rappelé plusieurs vérités importantes:

Ne prenez pas les choses pour acquises. Les prévisions de Solon pour la vie sont peut-être sombres, mais elles sont réalistes. Personne ne sait si les choses dont ils jouissent aujourd'hui pourraient leur être enlevés demain. Il est important d’être reconnaissant pour ce que vous avez chaque jour: imprégnez-vous, profitez-en au maximum, ne laissez pas les choses non dites et non faites.

Concentrez-vous sur ce qui compte le plus. Malheureusement, certains des riches se concentrent sur leurs richesses à l'exclusion de tout le reste. Et pourtant, l'argent peut être si éphémère et contribuer si peu à «la bonne vie»; s'il disparaît, il ne leur reste plus rien à quoi puiser satisfaction. Solon soutient que l'homme qui meurt avec le plus de «choses» qui comptent vraiment - autosuffisance, santé, vertu, famille, piété, honneur - est le plus heureux. Concentrez-vous sur les choses qui durent - ce qui reste après tout passe.

Restez vigilant et méfiez-vous de la fierté. Certaines calamités nous arrivent par hasard - les maladies et les accidents peuvent provoquer des renversements imprévus de notre fortune. Nous ne pouvons nous y préparer qu'en vivant de manière providentielle dans nos finances et en cultivant les vertus de élasticité et calme. Mais souvent, la chute d’un homme aurait pu être évitée grâce à la vigilance et à l’humilité. Lorsque des hommes comme Tiger Woods et John Edwards ont réfléchi à leur chute après le scandale, ils ont tous deux déclaré qu'ils en étaient arrivés au point où ils ne croyaient plus que les règles ordinaires s'appliquaient à eux. Lorsque les hommes réussissent, ils deviennent souvent bâclés dans leur prise de décision, moins circonspects quant aux personnes avec qui ils s'associent et se livrent à des vices qui conduisent à la ruine. Un homme qui cherche eudaimonia ne peut jamais se permettre de baisser la garde.

Endure jusqu'à la fin. Dès que vous pensez avoir «réussi», vous avez déjà commencé à refuser. Il est plus facile et beaucoup plus amusant de trouver le succès ... beaucoup plus difficile de le maintenir sur le long terme. Mais il n'y a pas de roue libre dans la vie - vous avancez ou reculez. Pour atteindre le bonheur, un homme doit suivre les conseils de Solon pour regarder jusqu'au bout, tout en ayant la discipline nécessaire pour faire les tâches quotidiennes ennuyeuses et peu glamour nécessaires pour atteindre cet objectif.