Comment utiliser votre montre pour mesurer l'ampleur d'un tremblement de terre

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Les scientifiques mesurent la magnitude des tremblements de terre en utilisant des sismographes sensibles qui enregistrent les vibrations qui se déplacent à travers la terre.


Mais saviez-vous que la personne moyenne peut évaluer à peu près l'ampleur d'un tremblement de terre simplement en chronométrant sa durée?

J'ai acquis ce savoir-faire fascinant de Article captivant et terrifiant de Kathryn Schulz, lauréat du prix Pulitzer, sur le tremblement de terre et le tsunami qui a suivi, qui ravagera presque assurément un jour une large partie du nord-ouest du Pacifique.


L'introduction de l'article offre un aperçu convaincant de la façon dont cette règle de base fonctionne dans la pratique:

«Lorsque le tremblement de terre et le tsunami de 2011 ont frappé Tohoku, au Japon, Chris Goldfinger était à 300 kilomètres de là, dans la ville de Kashiwa, lors d'une réunion internationale sur la sismologie. Alors que la secousse commençait, tout le monde dans la pièce se mit à rire. Les tremblements de terre sont courants au Japon - celui-là était le troisième de la semaine - et les participants étaient, après tout, à une conférence de sismologie. Puis tout le monde dans la pièce a vérifié l'heure.


Les sismologues savent que la durée d'un tremblement de terre est une approximation décente de son ampleur. Le tremblement de terre de 1989 à Loma Prieta, en Californie, qui a tué soixante-trois personnes et causé six milliards de dollars de dommages, a duré une quinzaine de secondes et a eu une magnitude de 6,9. Un tremblement de terre de trente-deuxième a généralement une magnitude au milieu de sept. Un tremblement de terre d'une minute est dans les sept hauts, un séisme de deux minutes est entré dans les huit et un tremblement de trois minutes est dans les huit grands. En quatre minutes, un tremblement de terre a atteint une magnitude de 9,0.



Quand Goldfinger regarda sa montre, il était trois heures moins le quart. La conférence se terminait pour la journée. Il pensait aux sushis. L'orateur du pupitre se demandait s'il devait continuer son discours. Le tremblement de terre n'a pas été particulièrement fort. Ensuite, il a dépassé la barre des soixante secondes, ce qui le rend plus long que les autres cette semaine-là. Les secousses s'intensifièrent. Les sièges de la salle de conférence étaient de petits bureaux en plastique à roulettes. Goldfinger, qui est grand et solidement bâti, pensa: Je ne suis pas accroupi sous l'un de ceux-ci pour me mettre à l'abri. À une minute et demie, tout le monde dans la salle se leva et sortit.


C'était en mars. Il y avait un froid dans l'air et des averses de neige, mais pas de neige au sol. Il n'y avait pas non plus de sol sur le sol, d'après la sensation de celui-ci. La terre s'est cassée et a éclaté et ondulé. C'était, pensa Goldfinger, comme conduire à travers un terrain rocheux dans un véhicule sans chocs, si le véhicule et le terrain se trouvaient également sur un radeau en haute mer. Le tremblement de terre a dépassé la barre des deux minutes. Les arbres, encore accrochés aux feuilles mortes de l’automne précédent, faisaient un étrange bruit de cliquetis. Le mât au sommet du bâtiment que ses collègues et lui venaient de quitter passait par un arc de quarante degrés. Le bâtiment lui-même était isolé de la base, une technologie de sécurité sismique dans laquelle le corps d'une structure repose sur des paliers mobiles plutôt que directement sur ses fondations. Goldfinger se retourna pour jeter un coup d'œil. La base faisait aussi un mouvement de va-et-vient un pied à la fois, creusant une tranchée dans la cour. Il y réfléchit mieux et s'éloigna. Sa montre a dépassé la barre des trois minutes et a continué.

Oh, merde, pensa Goldfinger, mais pas effrayé au début: avec étonnement. Pendant des décennies, les sismologues avaient cru que le Japon ne pouvait pas subir un tremblement de terre d'une magnitude supérieure à 8,4. En 2005, cependant, lors d'une conférence à Hokudan, un géologue japonais du nom de Yasutaka Ikeda avait fait valoir que la nation devrait s'attendre à une magnitude de 9,0 dans un proche avenir - avec des conséquences catastrophiques, car la célèbre préparation du Japon aux tremblements de terre et aux tsunamis, y compris la hauteur de ses digues, était basée sur une science incorrecte. La présentation a été accueillie par des applaudissements polis et par la suite largement ignorée. Or, Goldfinger se rendit compte que la secousse atteignait la barre des quatre minutes, la planète donnait raison au Japonais Cassandra.


Pendant un moment, c'était plutôt cool: une révolution en temps réel dans la science des tremblements de terre. Presque immédiatement, cependant, cela devint extrêmement peu cool, car Goldfinger et tous les autres sismologues se tenant dehors à Kashiwa savaient ce qui allait se passer. L'un d'eux a sorti un téléphone portable et a commencé à diffuser des vidéos de la station de radiodiffusion japonaise NHK, filmées par des hélicoptères qui s'étaient envolés en mer peu après le début des secousses. Trente minutes après que Goldfinger soit sorti pour la première fois, il a regardé le tsunami arriver, en temps réel, sur un écran de deux pouces.

En fin de compte, le tremblement de terre de Tohoku de magnitude 9,0 et le tsunami qui a suivi ont tué plus de dix-huit mille personnes, dévasté le nord-est du Japon, déclenché l'effondrement de la centrale électrique de Fukushima et coûté environ deux cent vingt milliards de dollars. Les secousses du début de la semaine se sont avérées être les précurseurs du plus grand tremblement de terre de l'histoire du pays. '


Si vous utilisez votre montre pour mesurer la magnitude d'un tremblement de terre, assurez-vous mettre en pratique les principes de sécurité antisismique en même temps. Et si vous habitez près de la côte, vous serez, espérons-le, bien familiarisé avec les principes pour survivre à un tsunami ainsi que.