Manvotional: 4 Maximes sur l'habitude et l'action

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Note de l’éditeur: cette sélection des écrits du célèbre psychologue William James a été condensée à partir de l’original.

'Habitude'
De Les principes de la psychologie, 1890
Par William James

Nous devons prendre de façon automatique et habituelle, le plus tôt possible, autant d’actions utiles que possible, et nous garder de prendre des mesures qui risquent de nous être désavantageuses, comme nous devons nous garder de la peste.


Plus nous pouvons confier les détails de notre vie quotidienne à la garde sans effort de l'automatisme, plus nos pouvoirs d'esprit supérieurs seront libérés pour leur propre travail. Il n'y a pas d'être humain plus misérable que celui chez qui rien n'est habituel que l'indécision, et pour qui l'allumage de chaque cigare, la consommation de chaque tasse, l'heure du lever et du coucher chaque jour, et le début de chaque morceau de travail, font l'objet d'une délibération volontaire expresse. La moitié du temps d'un tel homme est consacré à la décision ou au regret de questions qui devraient être tellement enracinées en lui qu'elles n'existeraient pratiquement pas du tout pour sa conscience. S'il y a de telles tâches quotidiennes qui ne sont pas encore enracinées dans aucun de mes lecteurs, qu'il commence cette heure même pour régler les choses.

Dans le chapitre du professeur Bain sur «Les habitudes morales», il y a quelques remarques pratiques admirables. Deux grandes maximes ressortent de son traitement. La première est que lors de l'acquisition d'une nouvelle habitude, ou de l'abandon d'une ancienne:


Il faut veiller à se lancer avec une initiative la plus forte et la plus décidée possible.



Accumuler toutes les circonstances possibles qui renforceront les bons motifs; mettez-vous assidûment dans des conditions qui encouragent la nouvelle voie; rendre les engagements incompatibles avec l'ancien; prendre un engagement public, si le cas le permet; bref, enveloppez votre résolution de toutes les aides que vous connaissez. Cela donnera à votre nouveau départ un élan tel que la tentation de s'effondrer ne se produira pas aussitôt qu'elle le pourrait autrement; et chaque jour pendant lequel une panne est reportée augmente les chances qu'elle ne se produise pas du tout.


La deuxième maxime est:

Jamais souffrir une exception à se produire à les Nouveau habitude est en toute sécurité enraciné dans votre la vie.


Chaque déchéance est comme le fait de laisser tomber une pelote de ficelle que l'on enroule soigneusement; un seul glissement annule plus d'un grand nombre de virages. Continuité de l'entraînement est le grand moyen de faire agir le système nerveux de manière infaillible. Comme le dit le professeur Bain:

«La particularité des habitudes morales, qui les distingue des acquisitions intellectuelles, est la présence de deux puissances hostiles, l'une à être progressivement élevée en ascendant sur l'autre. Il faut avant tout, dans une telle situation, ne jamais perdre une bataille. Chaque gain du mauvais côté annule l'effet de nombreuses conquêtes sur le droit. La précaution essentielle est donc de régler les deux pouvoirs opposés de manière à ce que l'un puisse avoir une série de succès ininterrompus, jusqu'à ce que la répétition l'ait fortifié au point de lui permettre de faire face à l'opposition, en toutes circonstances. C'est la meilleure carrière en théorie du progrès mental.


La nécessité d'assurer le succès au début est impératif. L'échec au début est susceptible de freiner l'énergie de toutes les tentatives futures, alors que l'expérience passée du succès nous stimule vers la vigueur future.

La question de la «réduction progressive», en abandonnant des habitudes telles que la boisson et l'opium-indulgence, entre ici, et est une question de savoir quels experts diffèrent dans certaines limites, et en ce qui concerne ce qui peut être le mieux pour un cas individuel.


Dans l'ensemble, cependant, tous les experts conviendraient que l'acquisition brusque de la nouvelle habitude est le meilleur moyen, s'il y a une réelle possibilité de le réaliser. Il faut veiller à ne pas confier à la volonté une tâche assez raide pour assurer sa défaite au tout début; mais, pourvu qu'on puisse le supporter, une période de souffrance aiguë, puis un temps libre, est la meilleure chose à viser, que ce soit en renonçant à une habitude comme celle de l’opium, ou en changeant simplement ses heures de lever ou de travail. Il est surprenant de voir combien de temps un désir mourra d'inanition s'il est jamais nourris.

«Il faut d'abord apprendre, immobile, ne regardant ni à droite ni à gauche, à marcher fermement sur le chemin droit et étroit, avant de pouvoir commencer à 'se refaire une vie.' Celui qui prend chaque jour une nouvelle résolution est comme un qui, arrivant au bord du fossé qu'il doit sauter, s'arrête à jamais et revient pour une nouvelle course. Sans pour autant ininterrompu avance, il n’existe pas accumulation des forces éthiques possibles, et rendre cela possible, nous exercer et nous y habituer, est la bénédiction souveraine des travail.'

Une troisième maxime peut être ajoutée à la paire précédente:

Saisissez la toute première occasion possible, pour agir sur chaque résolution que vous prenez et sur chaque incitation émotionnelle que vous pourriez ressentir dans le sens des habitudes que vous aspirez à acquérir.

Ce n'est pas au moment de leur formation, mais au moment de leur production effets moteurs, qui se résout et les aspirations communiquent le nouvel «ensemble» au cerveau.

Peu importe à quel point un réservoir de maximes on peut posséder, et peu importe à quel point on est bon sentiments peut être, si l'on n'a pas profité de chaque occasion concrète pour acte, son caractère peut rester totalement inchangé pour le mieux. Avec de simples bonnes intentions, l'enfer est proverbialement pavé. Et c'est une conséquence évidente des principes que nous avons énoncés.

Un «personnage», comme le dit J. S. Mill, «est une volonté complètement façonnée»; et une volonté, au sens où il l'entend, est un agrégat de tendances à agir d'une manière ferme, prompte et définie sur toutes les principales urgences de la vie. Une tendance à agir ne devient effectivement enracinée en nous qu'en proportion de la fréquence ininterrompue avec laquelle les actions se produisent réellement, et le cerveau «grandit» à leur utilisation. Chaque fois qu'une résolution ou une fine lueur de sentiment s'évapore sans porter de fruit pratique, c'est pire qu'une chance perdue; cela fonctionne de manière positive pour empêcher les futures résolutions et émotions de prendre le chemin normal de la décharge. Il n'y a pas de type de caractère humain plus méprisable que celui du sentimentaliste et rêveur sans nerfs, qui passe sa vie dans une mer agitée de sensibilité et d'émotion, mais qui ne fait jamais un acte viril et concret.

Il y a des raisons de supposer que si nous hésitons souvent à faire un effort, avant que nous le sachions, la capacité de faire un effort disparaîtra; et que, si nous subissons l'errance de notre attention, actuellement elle errera tout le temps. L'attention et l'effort ne sont, comme nous le verrons plus loin, que deux noms pour le même fait psychique.

Comme dernière maxime pratique, relative à ces habitudes de la volonté, nous pouvons donc offrir quelque chose comme ceci:

Faites vivre en vous la faculté de l'effort par un petit exercice gratuit tous les jours.

Autrement dit, soyez systématiquement ascétique ou héroïque sur de petits points inutiles, faites tous les jours ou deux quelque chose pour aucune autre raison que celle que vous préférez ne pas le faire, de sorte que lorsque l'heure du besoin urgent approche, cela puisse vous trouver non déconcerté et non formé pour passer le test. L'ascétisme de ce genre est comme l'assurance qu'un homme paie sur sa maison et ses biens. La taxe ne lui fait aucun bien sur le moment et peut ne jamais lui rapporter de retour. Mais si le feu Est-ce que venez, son avoir payé sera son salut de la ruine. Il en va de même pour l'homme qui s'est habitué quotidiennement à des habitudes d'attention concentrée, de volonté énergétique et de renoncement à des choses inutiles. Il se tiendra comme une tour quand tout basculera autour de lui, et quand ses compagnons mortels plus doux seront vannés comme une balle dans l'explosion.

L'enfer à endurer par la suite, dont la théologie raconte, n'est pas pire que l'enfer que nous faisons pour nous-mêmes dans ce monde en façonnant habituellement nos personnages dans le mauvais sens. Si les jeunes pouvaient réaliser à quel point ils deviendraient bientôt de simples paquets d'habitudes ambulantes, ils accorderaient plus d'attention à leur conduite à l'état plastique. Nous filons notre propre destin, bon ou mauvais, et ne jamais être annulé. Chaque moindre coup de vertu ou de vice laisse sa jamais si petite cicatrice. L'ivrogne Rip Van Winkle, dans la pièce de Jefferson, s'excuse pour chaque nouvelle déréliction en disant: 'Je ne compterai pas cette fois!' Bien! il peut ne pas le compter, et un bon Ciel peut ne pas le compter; mais il n'en est pas moins compté. Au milieu de ses cellules nerveuses et de ses fibres, les molécules le comptent, l'enregistrent et le stockent pour être utilisé contre lui lorsque la prochaine tentation surviendra. Rien de ce que nous faisons n'est, dans la stricte littéralité scientifique, anéanti.

Bien sûr, cela a son bon et son mauvais côté. Comme nous devenons des ivrognes permanents par tant de boissons séparées, nous devenons des saints dans le domaine moral, et des autorités et des experts dans les sphères pratique et scientifique, par tant d'actes séparés et d'heures de travail.