La vie de Jack London comme étude de cas sur le pouvoir et les périls de Thumos - # 3: Oyster Pirate

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Cet article fait partie de une série qui étudie la vie de Jack London, et surtout son affichage de le concept grec ancien de thumos.


Alors que Jack London, 15 ans, travaillait dans une fabrique de cornichons torrides et de qualité pour dix cents de l'heure, il a élaboré un plan qui lui permettrait de gagner beaucoup plus d'argent et de retourner en eau libre et dans le ciel qu'il manquait si cruellement. Il deviendrait un pirate. Un pirate d'huîtres.

Le Southern Pacific Railroad avait commencé à louer des parcelles de sa superficie côtière à l'usage exclusif des ostréiculteurs. Les parcs à huîtres, considérés comme une ressource publique, ont été transformés en un monopole protégé. Cette prise de contrôle a privé les pêcheurs de la classe ouvrière d'une source de revenus et de nourriture. Ainsi, même si l'acte est devenu un crime, la police a souvent détourné le regard lorsque les marins continuaient à récolter des huîtres dans les fermes marémotrices désormais privées, et ces «pirates d'huîtres» prenaient des airs de héros folkloriques locaux. Jack London était impatient de rejoindre leurs rangs.


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Lit d'huîtres, Baie de San Francisco, 1900

Londres a emprunté de l'argent pour acheter un petit sloop, le Tape-à-l'oeil, de Mammy Jennie et a rapidement commencé son opération de piratage. Sous le couvert de l’obscurité, il piloterait furtivement le sloop dans les eaux peu profondes le long du littoral de la baie. Des gardes armés ont patrouillé la zone à partir de plates-formes surélevées, et Jack a dû maintenir un silence absolu pendant le raid; le moindre coup se répercutait toute la nuit. Jack remontait le bateau sur le rivage près d'un lit d'huîtres, puis lui et un partenaire montaient sur le plat de marée, pataugeaient dans la boue épaisse et remplissaient sac après sac plein de butin de mollusque. Puis, à l'aube, ils ont couru d'autres pirates sur les marchés d'Oakland, se précipitant pour être les premiers à vendre les huîtres récoltées pour de grosses sommes aux restaurateurs locaux qui ne se sont pas renseignés sur leur origine.


Jack découvrit rapidement qu'il pouvait gagner plus d'argent en une semaine en piratant des huîtres qu'en un mois entier à la conserverie; il en remettrait une grande partie à sa famille et en aurait encore assez pour sortir et passer un bon moment.



Les prouesses et l'audace de Jack dans sa nouvelle «carrière», son mépris apparent pour le danger inhérent au concert et son succès rapide lui ont valu l'admiration de ses pairs et le titre de «Prince of the Oyster Pirates».


Il a également gagné une position égale parmi les durs qui rôdaient le long du front de mer. Le jeune Jack voulait prouver qu'il était un homme; qu'en dépit de ses prédilections livresques, il était plein de courage et d'airain. Il a commencé à courir avec des gangs et à jouer, à se moquer et à se bagarrer. Il n'aimait toujours pas se battre, mais il se battait pour gagner chaque fois qu'il était poussé; non pas qu'il ait toujours réussi - il a été une fois inconscient pendant dix-sept heures.

Jack fait connaissance avec John Barleycorn

Londres est resté un habitué du Heinold Saloon, mais il passait maintenant moins de temps à étudier le dictionnaire et plus de temps à boire, à acheter des rondes pour ses collègues, à filer des fils attrayants et à écouter les récits crépitants de baleiniers et de harponneurs vétérans qui avaient parcouru le monde. . La lecture était toujours le passe-temps favori de Jack, et il se rendait à la bibliothèque publique d’Oakland dès qu’il le pouvait. Mais il était devenu plus conscient de montrer son amour d'apprendre autour de ses pairs salés. Il attendrait pour ouvrir les livres jusqu'à ce qu'il soit seul, enfermé la nuit dans la cabane du Tape-à-l'oeil.


London a affirmé que pendant cette période, et pendant la majeure partie de sa vie, il n’avait pas ressenti d’attrait pour l’alcool et n’avait pas aimé le boire. John Barleycorn, le surnom personnifié préféré de Jack pour l'alcool, a goûté et enregistré à ses sens comme un poison. Mais il a bu avec ses camarades parce que cela semblait être un élément essentiel de la camaraderie virile. Il a dit que c'était «le prix que je paierais pour leur camaraderie» et son billet d'entrée dans leur monde:

«Tout ce passage glorieux de ma vie a été rendu possible pour moi par John Barleycorn. Et c'est ma plainte contre John Barleycorn. J'étais là, assoiffé de la vie sauvage de l'aventure, et le seul moyen pour moi d'y gagner était grâce à la médiation de John Barleycorn. C'était la voie des hommes qui vivaient la vie. Ai-je souhaité vivre la vie, je dois la vivre comme ils l'ont fait.


Alors Londres buvait de bon cœur avec ses compagnons pour être accepté. Pourtant, il «évitait soigneusement de trop boire» - montrer qu'il était un bon sport était une chose, pensait-il, alors que se saouler était inutile. Néanmoins, sa nouvelle habitude de boire commençait à avoir des effets malheureux sur ses thumos. D'une part, sa conscience, observait-il de temps en temps, semblait terne:

«Tandis que j’achetais des boissons - d’autres étaient également traitées - l’idée me traversa l’esprit que Mammy Jennie n’allait pas être remboursée beaucoup sur son prêt sur les revenus de cette semaine. Tape-à-l'oeil. «Mais qu'en est-il?» J'ai pensé, ou plutôt, John Barleycorn l'a pensé pour moi. «Vous êtes un homme et vous faites la connaissance des hommes. Mammy Jennie n’a pas besoin de l’argent aussi rapidement que tout ça. Elle n’a pas faim. Tu le sais. Elle a un autre argent en banque. Laissez-la attendre et rendez-la progressivement. »


Et c'est ainsi que j'ai appris un autre trait de John Barleycorn. Il inhibe la moralité. Une mauvaise conduite qu'il est impossible de faire sobre se fait assez facilement quand on n'est pas sobre. En fait, c’est la seule chose que l’on puisse faire, car l’inhibition de John Barleycorn s'élève comme un mur entre les désirs immédiats et la morale acquise depuis longtemps. »

Londres était cependant très préoccupé par la façon dont sa consommation d'alcool étouffait lentement l'esprit de son thumos, favorisant l'apathie et un cynisme prématuré:

«J'avais encore quelques mois à courir avant d'avoir dix-sept ans; J'ai méprisé l'idée d'un travail stable à n'importe quoi; Je me sentais un individu assez dur dans un groupe d'hommes assez durs; et j'ai bu parce que ces hommes buvaient et parce que je devais me contenter d'eux. Je n'avais jamais eu une vraie enfance, et dans cette virilité précoce, j'étais très dur et terriblement sage. Même si je n’avais jamais connu l’amour des filles, j’avais rampé dans des profondeurs telles que j’étais absolument convaincu que je connaissais le dernier mot sur l’amour et la vie. Et ce n’était pas une jolie connaissance. Sans être pessimiste, j'étais tout à fait convaincu que la vie était une affaire plutôt bon marché et ordinaire.

Vous voyez, John Barleycorn m'émoussait. Les vieilles piqûres et aiguillons de l'esprit n'étaient plus vifs. La curiosité me quittait. Qu'importe ce qui se trouvait à l'autre bout du monde? Des hommes et des femmes, sans doute, très semblables aux hommes et aux femmes que je connaissais; se marier et donner en mariage et toute la petite série de petites préoccupations humaines; et les boissons aussi. Mais l'autre bout du monde était un long chemin à parcourir pour prendre un verre. Je n’ai eu qu’à franchir le virage et à obtenir tout ce que je voulais chez Joe Vigy’s. Johnny Heinhold a toujours couru la dernière chance. Et il y avait des saloons dans tous les coins et entre les coins.

Cet ennui de son sens de l'aventure dérangea grandement Jack. Quand il buvait, comme le disait toujours Londres, les «asticots» commençaient à ramper dans son cerveau, lui murmurant «que la vie est grande», et que lui et ses compagnons étaient «tous braves et fins - des esprits libres tentaculaires comme des insouciants des dieux sur le gazon et disant au monde conventionnel deux par quatre, coupé et séché, d'aller pendre. L’alcool lui a donné la sensation d’être sauvage et libre, mais les thumos pénétrants de Jack ont ​​vu à travers l’illusion et ont continué à le pousser à chercher des expériences hors des murs de ses salons préférés:

«Quand je n'ai jamais respiré sobrement, sur un tronçon, pendant trois semaines solides, j'étais certain d'avoir atteint le sommet. Certes, dans cette direction, on ne pourrait pas aller plus loin. Il était temps pour moi de passer à autre chose. Pour toujours, ivre ou sobre, au fond de ma conscience, quelque chose me murmura que cette excitation et ces aventures à la baie n'étaient pas toute la vie. Ce murmure était ma bonne fortune. J'étais tellement fait que je pouvais l'entendre appeler, toujours appeler, aller et venir à travers le monde. Ce n'était pas de la ruse de ma part. C'était de la curiosité, le désir de savoir, une agitation et une recherche de choses merveilleuses que je semblais en quelque sorte avoir entrevu ou deviné. A quoi servait cette vie, ai-je exigé, si c'était tout? Non; il y avait quelque chose de plus, loin et au-delà.

La conviction croissante de Londres qu’il avait besoin de se forger une nouvelle voie dans la vie s’est considérablement consolidée lorsqu'il est tombé d’un sloop ivre une nuit et a commencé à dériver vers la mer. Au début, son esprit imbibé d'alcool a été saisi par l'idée romantique que c'était une fin de vie belle et appropriée et de se laisser emporter. Mais alors qu'un fort courant le saisissait et commençait à le tirer de plus en plus loin du rivage, son esprit s'est rapidement dégrisé et a pris conscience qu'il voulait vivre. Il tenta désespérément de nager vers le rivage, remportant à peine le combat contre l'épuisement avant de se frayer un chemin sur la terre ferme.

Une envie de tourner la page

Illustration de peinture de bateau vintage.

La vie pour Londres était sans contrainte, mais elle avait pris une tournure contraire à ses rêves expansifs. Il pouvait voir ses activités actuelles conduisant invariablement à une impasse - la mort ou la prison - qui n'étaient ni l'une ni l'autre du genre de possibilités romantiques qu'il recherchait. Il était temps de faire autre chose.

Jack a d'abord essayé de changer de camp, échangeant son statut de pirate d'huîtres contre un badge travaillant pour la California Fish Patrol. En tant qu'adjoint, son travail ressemblait beaucoup à celui d'un garde-chasse et consistait à arrêter des contrevenants à l'eau, un groupe auquel il venait d'appartenir. Malgré son désir juvénile de vivre sauvage et lâche, il avait une contre-tendance qui respectait grandement la loi, et la nécessité de celle-ci, et il trouvait attraper des criminels beaucoup plus satisfaisant que d'en être un.

Alors qu'il était en patrouille un jour, il a vu une bande de hobos adolescents maigres plonger et a décidé sur un coup de tête de partir avec eux pour un voyage de vagabondage. Il a quitté son État d'origine pour la première fois et a voyagé à pied et en train jusqu'à la Sierra Nevadas. Mais les manigances criminelles de ses nouveaux compagnons n'étaient pas meilleures que ses anciennes, et une fois de plus soucieux de perdre sa liberté au profit du slammer, Jack retourna à Oakland.

Il était peut-être rentré chez lui, mais son court voyage n'avait fait qu'attiser son appétit pour l'exploration. Il était prêt à rompre complètement avec son ancienne vie et à sortir bien au-delà de sa zone de confort. Il était prêt à aller «devant le mât», vers la mer profonde et tout ce qui se trouvait derrière l'horizon. Un homme, pensait Londres, 'doit s'aventurer dans l'inconnu parce qu'il en a peur. » Et Jack London était prêt à devenir un homme.

Lisez toute la série Jack London:

Partie 1: Introduction
Partie 2: L'enfance
Partie 3: Pirate des huîtres
Part 4: Pacific Voyage
Partie 5: Sur la route
Partie 6: Retour à l'école
Partie 7: Dans le Klondike
Partie 8: Le succès enfin
Partie 9: La longue maladie
Partie 10: Cendres
Partie 11: Conclusion

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Sources:

Wolf: la vie de Jack London par James L. Haley

Jack London: une vie par Alex Kershaw

Le livre de Jack London, Volumes un & deux par Charmian London (gratuit dans le domaine public)

Œuvres complètes de Jack London (toutes les œuvres de Londres sont disponibles gratuitement dans le domaine public, ou vous pouvez télécharger ses centaines d'écrits au même endroit pour 3 $, ce qui est tout simplement génial)